Shell wist al vier jaar van probleem

Managers van de Koninklijke/Shell Groep wisten vier jaar geleden al dat de prognoses voor de olie- en gaswinning waarschijnlijk te optimistisch waren. Dit zou blijken uit documenten die zijn ingezien door de Amerikaanse zakenkrant The Wall Street Journal.

De waarschuwing zou staan in een intern rapport dat juni 2000 is gepresenteerd aan het uitvoerende comité van de divise Exploratie en Productie, zo schrijft de krant. In 2000 was de inmiddels ontslagen topman Sir Philip Watts chef van deze divisie die olie en gasbronnen zoekt en tot ontwikkeling brengt. Watts moest begin maart aftreden als gevolg een onderzoek naar de afboeking in januari van 3,9 miljard vaten olie aan `bewezen' reserves. Ook zijn opvolger als productiechef – Walter van de Vijver – moest toen opstappen. Volgens de krant heeft een anonieme bron verklaard dat Watts een van de mensen was die het rapport medio 2000 onder ogen heeft gehad. Welke andere managers het rapport hebben gezien, of wie het hebben opgesteld is niet bekend.

In de eerste pagina's van een rapport staat – onder het kopje `The bad news' – dat Shell directeuren ,,het risico lopen een cyclus op te starten van te grote beloftes en teleurstellende resultaten'', aldus de krant. De documenten waarschuwen dat het Nederlands-Britse concern de groeidoelstelling voor de olie- en gasproductie kan gaan missen omdat de bestaande en toekomstige projecten niet aan de rooskleurige verwachtingen konden voldoen. Deze doelstelling – medio 2000 nog 5 procent per jaar werd in september 2001 bijgesteld naar 3 procent. De bijstelling schokte de financiële wereld omdat de productiedoelstelling werd gezien als een van de belangrijkste indicatoren voor de toekomstige prestaties van het bedrijf. De recente commotie rond het bedrijf ging niet over de productiedoelstelling, maar over de `bewezen' olie- en gasreserves die het bedrijf heeft, de toekomstige olie- en gasproductie welke ook een belangrijke indicatie zijn voor een energieconcern als Shell.

Het rapport laat echter zien dat Shell al langere tijd problemen had met het op peil houden van de productie en bovendien dat topmanagers hiervan op de hoogte waren. Shell bracht deze problemen destijds niet naar buiten, maar zei juist dat de divisie de beloftes waarmaakte. Dit terwijl in het rapport de verwachtingen voor de olieproductie bij een aantal nieuwe projecten werden omschreven als ,,zeer optimistisch en zonder enige relatie met historische prestaties.'' Een woordvoerder van Shell wilde geen commentaar geven op het bericht. Shell is momenteel bezig met een intern onderzoek naar de bijstelling van de `bewezen' reserves en zal de resultaten eind april bekend maken.