Brits-Amerikaanse belegger met lange adem

De eerste centen haalde de Brits-Amerikaanse participatiemaatschappij Apax Partners op in 1981. Het ging om 10 miljoen pond en dat bedrag werd in verschillende jonge bedrijven gestoken. Rendabel was het zeker, want de eerste investering leverde meer dan 30 miljoen pond op. Maar voordat dit rendement daadwerkelijk was uitbetaald, was Apax wel dertien jaar verder.

Inmiddels gaat het voor Sir Ronald Cohen om grotere bedragen, maar de oprichter mag de beginperiode – opgetekend in de Britse zakenkrant de Financial Times in 2001 – graag in herinnering roepen. Al was het maar om te benadrukken dat lange adem bij venture capital (geld steken in bedrijven waarbij de risico's hoger kunnen liggen dan gemiddeld) van groot belang is. Cohen zelf is al meer dan dertig jaar actief als kapitaalverschaffer. De Amerikaanse poot van Apax werd in 1972 al opgericht door Alan Patricof. Het Amerikaanse onderdeel was ooit betrokken bij het startkapitaal van computerfabrikant Apple en internetaanbieder America Online.

Met name in de laatste jaren gaat het bij Apax om grote bedragen. Drie jaar geleden haalde de maatschappij bijvoorbeeld 4 miljard pond (6 miljard euro) op, waardoor de omvang van het kapitaal op meer dan 12 miljard euro kwam te liggen. Daarmee behoort Apax tot de grootste durfinvesteerders van Europa.

Een derde van de investeringen wordt in jonge bedrijven gestoken, waarbij de creativiteit centraal moet staan. De enige Nederlandse investering op mediagebied is daar een voorbeeld van: de website Independer, waarmee financiële producten als hypotheken en verzekeringen kunnen worden vergeleken, werd een paar jaar geleden door Apax gefinancierd. Praten over Apax wil oprichter Diederik Groot van Independer overigens niet.

Tweederde van de middelen van Apax wordt gestoken in buy outs van gevestigde bedrijven; de overname waarbij het bedrijf voor een groot deel zijn eigen overname financieert. Eerder kwam zo onderdeel Gouden Gids van British Telecom (genaamd Yell) in handen van het management van Apax. Apax was ook investeerder in het Britse biotechnologiebedrijf Therapeutics, dat wereldfaam verwierf met de productie van het gekloonde schaap Dolly.

Apax investeert vooral in ondernemingen met een omzet van meer dan 100 miljoen euro. De investeringen die het bedrijf in de mediasector doet zijn erop gericht om traditionele mediadragers – bijvoorbeeld de kranten en boeken van PCM uitgevers – te combineren met investeringen in de technologie.

Volgens een investeerder die anoniem wil blijven is Apax een van de weinige partijen die succesvol is in combinatie van financiering van jonge innovatieve ondernemingen en gevestigde investeringen. Wel weet deze investeerder te vertellen dat er bij Apax intern discussie is geweest of die strategie wel moet worden voortgezet.

Het Nederlandse NIB Capital, een van de huidige aandeelhouders van PCM die wordt uitgekocht, blijkt bij deze overname tegelijk een beetje koper en verkoper te zijn. Apax Partners zal NIB straks uitkopen. NIB is ook investeerder in Apax.

Ronald Cohen, en van de grondleggers van Apax, kwam op zijn elfde met zijn familie vanuit Egypte naar Londen. Op 22-jarige leeftijd studeerde hij af aan de universiteit van Oxford, waar hij voorzitter was van de Oxford Union Debating Society. Hij haalde zijn MBA op Harvard Business School en werkte een paar jaar bij adviesbureau McKinsey voordat hij in 1972 zijn eigen investeringsfirma begon.

Apax heeft volgens de website van het bedrijf zo'n 160 mederwerkers, verdeeld over dertien kantoren in de Verenigde Staten en Europa. De investeerder heeft geen eigen vestiging in Nederland, wel in bijvoorbeeld het Verenigd Koninkrijk, Frankrijk, Spanje en Zweden.

Gerectificeerd

Apax

Het artikel Apax nieuwe eigenaar PCM uitgevers (1 april, pagina 15) noemt NIB als investeerder in Apax. Dat moet zijn Alpinvest Partners, dat sinds 1 april 2004 is afgesplitst van NIB.