BBC zal niet onderhandelen over autonomie

De waarnemend directeur van de BBC, Mark Byford, heeft de onafhankelijkheid van de Britse publieke omroep gisteren ,,niet onderhandelbaar'' genoemd, omdat het de basis is van het ,,wereldwijde vertrouwen'' in de BBC.

Hij zei dat tijdens de Gladstone-lezing, die jaarlijks wordt georganiseerd door de Foreign Press Association (FPA), de vereniging van buitenlandse correspondenten in Londen. Byfords toespraak was de eerste sinds hij in februari Greg Dyke voorlopig opvolgde. Dyke trad af na het Hutton-rapport over de dood van de wapengeleerde David Kelly, waarin de BBC van journalistieke fouten werd beschuldigd.

De toespraak viel samen met het begin van onderhandelingen over de vernieuwing van het officiële handvest van de BBC en komt vlak voor de benoeming van een nieuwe voorzitter, die de eveneens wegens Hutton afgetreden Gavyn Davies moet opvolgen. Een van de kanshebbers op het voorzitterschap is Peter Mandelson, Labour-parlementariër en oud-minister die nog steeds nauwe banden onderhoudt met premier Blair. Mandelsons benoeming zou zeker worden uitgelegd als poging van de regering om de BBC aan te lijnen.

De regering zou dat ook kunnen proberen met nieuwe regels in het handvest.

Byford noemde de onafhankelijkheid echter ,,sacrosanct'' en zei dat de omroep in de nasleep van het Hutton-rapport ,,niets van zijn beet'' of ,,journalistieke grondigheid'' heeft verloren, noch zal verliezen. Byford, een voormalig chef van de World Service, zou tevens hebben willen proberen zijn kansen in de race om het directeurschap te verhogen. Hij weersprak een recente golf van kritiek van prominente BBC'ers dat hij met zijn vermeend nederige opstelling de omroep schaadt. ,,Het idee dat ik iets zou doen om de integriteit van onze journalisten te ondergraven is baarlijke nonsens'', aldus de interim-directeur.

Gezichtsbepalende journalisten als buitenlandverslaggever John Simpson, interviewer Jeremy Paxman en chef-politiek Andrew Marr vinden dat de BBC te snel en te uitgebreid excuses heeft gemaakt voor journalistieke fouten in de berichtgeving van Andrew Gilligan over het aanzetten van het Iraakse gevaar door Downing Street.

Een deel van het BBC-personeel vindt Byford een zwakke leider. Een intern onderzoek naar fouten heeft veel kwaad bloed gezet. Bovendien heeft Byford later nog een verhuld excuus laten voorlezen op Radio 4 na daartoe onder druk te zijn gezet door het ministerie van Defensie. Volgens radiopresentator John Humphreys vertoonde de BBC een ,,overreactie'' op het Hutton-rapport.