Vliegtuig NASA haalt Mach 7

De Amerikaanse NASA deed zaterdag boven Californië een geslaagde proef met een onbemand mini-vliegtuigje dat was voorzien van een zogeheten scramjet-motor. Het vlietuigje, de X-43A, vloog op een hoogte van ongeveer 30 km en bereikte daarbij een snelheid van Mach 7, dat is zeven maal de plaatselijke geluidssnelheid. Snelheden boven Mach 5 heten hypersonisch.

Niet eerder werd zo'n hoge snelheid bereikt door een `air-breathing'-vliegtuig, een vliegtuig dat omgevingslucht verbruikt voor de verbranding van zijn brandstof, in dit geval gekoelde waterstof. Ruimteraketten die waterstof verbranden moeten de benodigde zuurstof in een aparte tank meenemen.

De X-43A was door een aangepaste Pegasus-raket al op een snelheid van Mach 5 en de definitieve eindhoogte gebracht. Op zijn beurt was de raket, gemonteerd onder de romp van een B-52 bommenwerper, naar een hoogte van ongeveer 12 km gebracht. De X-43A vloog precies 10 seconden lang en voerde daarbij een geprogrammeerde serie manoeuvres uit. Daarna daalde het in zeven minuten naar zee waar het, volgens plan, verloren ging. Een eerdere proef met een X-43A in juni 2001 mislukte doordat de Pegasus-raket uit de koers raakte.

`Scramjet' staat voor `supersonic combustion ramjet'. Anders dan gewone straalmotoren, die een compressor bezitten om lucht naar de verbrandingskamer te persen, gebruikt de ramjet daarvoor eenvoudig de hoge stuwdruk (ram pressure) die zich voor een snel vliegend vliegtuig opbouwt. Ramjet-toestellen (zoals bijvoorbeeld de Duitse V-1) moeten dus eerst met een ander mechanisme op snelheid worden gebracht. Het is een prestatie om op 30 km hoogte nog voldoende zuurstof te verzamelen voor de verbranding. Of de NASA een serieuze lange-termijn bestemming heeft voor de X-43A is niet duidelijk.