AZ behoort dit seizoen tot nationale top

Liefst dertien Ajacieden spelen deze week voor diverse landen oefeninterlands. AZ heeft slechts twee internationals: de Deen Kenneth Perez en de Fin Juha Reini. Toch was de Alkmaarse ploeg gisteren zo goed als gelijkwaardig aan de aanstaande landskampioen. Iedereen, Ajax-trainer Ronald Koeman incluis, kon achteraf vrede hebben met de gelijkmaker van AZ in de slotfase.

Het tactische steekspel dat beide ploegen er in de Alkmaarderhout van maakten, was misschien niet zo aantrekkelijk om naar te kijken, maar het duel werd op een goed niveau gespeeld. En daarop kon AZ moeiteloos participeren. Het team van coach Co Adriaanse verdiende een punt op basis van het verzorgde veldspel, de gewonnen individuele duels en de gedisciplineerde uitvoering van de tactiek.

Ajax had geen gelegenheid voor technische hoogstandjes, zoals vorige week tegen Vitesse. Op het middenveld werd een felle strijd gestreden. Het was voor de, in zijn hoedanigheid als tv-analyticus, aanwezige assistent-bondscoach Wim van Hanegem ongetwijfeld interessant te constateren hoe de zo bewierookte internationals Wesley Sneijder en Rafael van der Vaart onder druk werden gezet door respectievelijk Denny Landzaat en Michael Buskermolen.

Regelmatig toonden de jonge Ajacieden hun kwetsbaarheid tegen de AZ-spelers die vaak werden ondersteund door de `inschuivende' centrale verdediger Barry Opdam. Het gelijk van Koeman, dat Sneijder en Van der Vaart eigenlijk te aanvallend spelen om samen op het middenveld te spelen, werd daarmee enigszins bevestigd. Nadat Ajax uit een vrije trap van Van der Vaart op voorsprong was gekomen door een magnifieke omhaal van Zlatan Ibrahimovic, nam Koeman geen risico meer en verving hij Sneijder voor de defensief ingestelde Nigel de Jong. Niettemin kwam AZ op gelijke hoogte dankzij een verre ingooi van Buskermolen. Doelman Bogdan Lobont kon de bal door de aanwezigheid van stormram Peter Wijker niet goed wegstompen, waarna Olaf Lindenbergh met een fraai schot zijn eerste treffer voor AZ aantekende.

Het is de verdienste van trainer Co Adriaanse dat de Alkmaarse ploeg dit seizoen in de top van de eredivisie kan meedraaien. Daarbij moet ook de invloed van manager Martin van Geel niet worden onderschat. Hij haalde Adriaanse naar AZ. Voordien leek de Alkmaarse club ten onder te gaan aan verwende vedetten die te veel verdienden zonder een stok achter de deur. Langlopende contracten werkten gezapigheid in de hand. Zwakke, chaotische leiding gaf ruimte voor intriges.

Na een aanlooptijd van een half jaar bleek dat Adriaanse orde op zaken had gesteld. Dit seizoen haalt hij het maximale uit de selectie van voornamelijk Nederlandse spelers. Op wat slippertjes na – zoals thuisnederlagen tegen FC Utrecht en ADO Den Haag – is AZ een soepel draaiende voetbalmachine geworden die PSV en Feyenoord op eigen veld wist te verslaan en gisteren Ajax goed partij bood.

Adriaanse heeft ook zijn kwetsbare kanten. In zijn uitlatingen kan hij mensen op de tenen trappen of heilige huisjes omver werpen. Zo was zijn uitspraak over Marco van Basten (,,een goed paard is nog geen goede ruiter'') de druppel die zijn ontslag bij Ajax versnelde. De leiding van de Amsterdamse club stoorde zich ook weer aan zijn opvatting over Ronald Koeman (,,Wat heeft hij nou veranderd?''), voorafgaand aan het duel in de Arena tussen Ajax en AZ. Daar zat van de kant van Adriaanse wel wat frustratie bij.

Hij moest bij Ajax puinruimen en kreeg vervolgens stank voor dank. In zijn ogen plukt opvolger Koeman nu de vruchten van het voorbereidende werk dat hij, de man uit Amsterdam-Noord die zo perfect paste bij Ajax, een paar jaar geleden heeft gedaan. Aan de andere kant weigert Adriaanse mee te gaan in de kwalificatie `kampioen van de armoede', zoals de Amsterdamse ploeg nu wordt omschreven. ,,Ajax komt misschien wel uit op tachtig punten. Best veel.''

Toch kon Adriaanse het gisteren niet laten enkele sneren uit te delen aan zijn oude club. Sneijder en Van der Vaart liepen vaak niet terug als zij op het middenveld werden overlopen, constateerde hij. Zijn centrale verdediger Barry Opdam is volgens de trainer zeker zo goed als Julien Escudé. ,,Maar wat je van ver haalt is lekker'', wist Adriaanse. En volgens de coach van AZ doet Jan Kromkamp, `zijn' gemankeerde rechtsback, ook niet onder voor de Tsjechische international Zdenek Grygera van Ajax.

Adriaanse was wel lovend over de Roemeen Nicolae Mitea. Daarmee raakte hij misschien wel een gevoelige snaar bij Koeman, want de trainer van Ajax had de linksbuiten ondanks een sterk optreden tegen Vitesse op de bank gezet. Zijn stand-in Victor Sikora speelde tegen AZ heel zwak. ,,Mitea is nog niet klaar voor hele wedstrijden'', luidde de verklaring van Koeman. ,,Bot gezegd vind ik het beter dat een ander voor hem het werk doet en hij het afmaakt.''

Adriaanse verklaarde gisteren nog eens dat hij met AZ werkt aan een overgangsjaar. Het bereiken van Europees voetbal blijft de belangrijkste doelstelling. Met dat streven ligt hij op schema. Wat kunnen we dan volgend seizoen van AZ verwachten? Adriaanse: ,,Jonge voetballers als Huysegems en Kromkamp verbeteren zich mogelijk nog. Van een speler als Van Galen mag je dat gezien zijn leeftijd (bijna 34, red.) niet meer verwachten. Als er niemand wordt weggekocht, is onze selectie voor volgend seizoen rond. Vooral in de breedte worden we sterker. In Mathijssen en Jaliens (nu nog van Willem II, red.) krijgen we er twee degelijke verdedigers bij. Sektioui is een snelle rechtsbuiten die makkelijk scoort. Gezien onze prestaties van dit seizoen moeten we weer in de top-vijf van de eredivisie kunnen meedraaien.''

AZ

1

Ajax

1

Ruststand 0-0. 64. Ibrahimovic 0-1, 89. Lindenbergh 1-1. Schds: Wegereef. Tsch: 8.241. Gele kaarten: Galásek en Grygera (Ajax).