Het buitenland lonkt voor `VdH'

`Athene' nadert en daarmee ook de periode na de Olympische Spelen. Hoe ziet de nabije toekomst van zwemmer Pieter van den Hoogen- band (26) eruit? ,,Het buitenland is zeker een optie.''

Het is geen onderwerp dat dezer dagen bovenaan de agenda staat langs de badrand in Eindhoven. Topsport vereist immers doelen stellen, en het heilige en eerstvolgende doel heet `Athene'. Dáár hopen Pieter van den Hoogenband en zijn trainer Jacco Verhaeren komende zomer minimaal de titels (100 en 200 meter vrije slag) te prolongeren, die het zo feilloos op elkaar ingespeelde koppel bijna vier jaar geleden in Sydney voor de neus van de concurrentie wegkaapte.

Dus praten over de periode na de Olympische Spelen? Ja, zij het met lichte tegenzin. First things first, betoogt Verhaeren. ,,Natuurlijk denken we na over het hoe en wat van na `Athene'. We zouden wel gek zijn als we dat niet zouden doen. Alleen: ik wil er geen issue van maken. Om de doodeenvoudige reden dat wij ons op dit moment moeten richten op de komende weken en maanden. Dáár ligt de eerste prioriteit van onze ploeg.''

Toch beseft Verhaeren dat hij niet ontkomt aan de realiteit, en die wil dat de plannen nu reeds in de steigers moeten staan, wil het post-olympisch seizoen niet op voorhand tot mislukken gedoemd zijn. ,,Plannen maken en vooruitdenken, dat is ook topsport.'' En nodig ook. Bij de wereldkampioenschappen langebaan (50 meter), volgend jaar zomer in Montreal, hoopt Van den Hoogenband immers eindelijk de titel(s) toe te voegen die, na de deels mislukte medaillejacht van afgelopen zomer in Barcelona, tot op heden ontbreken op zijn desondanks uitpuilende erelijst.

Verhaerens pupil heeft minder koudwatervrees. ,,Ik heb geen geheimen'', zegt Van den Hoogenband na zijn magistrale 1.46,92 op de 200 meter vrije slag op de tweede dag van de Dutch Open Swim Cup in zijn eigen `klotsbadje'. Liever kaart hij nog even na over de triomf van zijn favoriete voetbalclub PSV, die hij een dag eerder met 3-0 heeft zien winnen van AJ Auxerre. Maar praten over zijn toekomstplannen? ,,Geen probleem.''

Eén ding is zeker: aan het magische verbond tussen coach en pupil wordt niet getornd. ,,Jacco is en blijft mijn coach, wat er ook gebeurt. Ik wil geen ander, en hij ook niet. Wij voelen en wij vullen elkaar perfect aan. Daar komt niemand tussen.'' Zoals het ook zeker is dat ,,niemand vreemd moet opkijken als ik straks ook in Peking (Olympische Spelen 2008, red.) nog op het startblok sta, want ik heb gewoon vreselijk veel lol in het zwemmen''.

Zeker is daarnaast ook dat de stem van Philips, de huidige hoofdsponsor van `zijn' profploeg met wie het contract op 1 januari afloopt, zwaar weegt in de komende onderhandelingen. Binnenkort schuift de zwemkampioen aan bij bestuursvoorzitter Gerard Kleisterlee. Inzet van het gesprek? ,,Philips steunt mij als sinds mijn vijftiende, toen ik nog een broekie was en niet zoveel voorstelde. Dat ben ik niet vergeten. Bovendien heeft mijn opa bij Philips gewerkt. Ook dat schept een band. Er zijn meerdere kapers op de kust, maar ik moet er niet aan denken dat Samsung of Sony morgen op de stoep staat.''

Van den Hoogenband, deze maand 26 geworden en voorzien van een opvallend gespierde torso (Trots: ,,87 kilootjes en een vetpercentage van elf''), staat niet onwelwillend tegenover een buitenlands avontuur. ,,Ik onderhoud goede contacten met [de Australische sprinter] Michael Klim. Zeker als ze hier in Eindhoven binnenkort beginnen met de renovatie van het bad, is het niet zo'n gek om uit te wijken naar het buitenland. Ja, dat is zeker een optie. Nieuwe omgeving, nieuwe prikkels.''

Ook Cees-Rein van den Hoogenband ziet wel wat in een mogelijk vertrek van zijn zoon en diens coach, zo liet hij anderhalve week geleden weten. ,,We overwegen om eens verder te kijken dan Nederland'', zei de spindoctor van het Eindhovense zwembolwerk, die morgen formeel afzwaait als voorzitter van de gangmakende Stichting Topzwemmen Zuid-Nederland.

Een koerswijziging lijkt onvermijdelijk. Klaas-Erik Zwering (22), de van rug- tot vrije-slagspecialist omgeschoolde ploegmaat van VdH, stopt na `Athene' vrijwel zeker met topzwemmen. Het is nog maar de vraag of (en hoe) Joris Keizer zijn carrière voortzet. De kans is groot dat de 25-jarige vlinderslagspecialist langzaam `afbouwt' en voorrang geeft aan zijn studie technische natuurkunde.

Van een mislukking wil niemand spreken, maar het is een publiek geheim dat Van den Hoogenband een inspirerende gangmaker mist die hem in de vaak lange en slopende voorbereiding op grote titeltoernooien tot het uiterste dwingt. Niet voor niets vielen twee jaar geleden de namen van Roman Barnier en Orn Arnarsson. Maar noch de Franse sprinter noch de IJslandse rugslagzwemmer kwam naar Noord-Brabant.

Gijs Damen daarentegen werd vorig najaar wel bereid gevonden om, samen met de import-Duitser Mitja Zastrow, de overstap te maken van de PSV- naar de Philips-formatie. ,,Gijs is een positief ingestelde gast, die mij regelmatig over het dode punt heen helpt tijdens een training.'' Marcel Wouda, trainingsbeest bij uitstek, vervulde de rol van aanjager tot en met `Sydney'.

Verhaeren houdt ,,vooralsnog alle opties open''. Hij diende onlangs ,,een vrijblijvend toekomstplaatje'' in bij manager Patrick Wouters en Van den Hoogenband senior. Over de precieze inhoud laat hij zich niet uit. ,,We hebben twee opties: het belang van het Nederlandse zwemmen dienen of puur en alleen dat van Pieter. Waarmee ik niet beweer dat het een het ander uitsluit. Dus feitelijk liggen er drie scenario's op tafel. Vóór `Athene' moet duidelijk zijn met welke van die drie we daarna aan de slag gaan.''