Rentree in een gedevalueerd toernooi

Het tennistoernooi van Miami staat te boek als `het vijfde grandslam' van het jaar. Maar bij de vrouwen geeft slechts de herintredende Serena Williams (22) kleur aan het evenement.

Het kon niet uitblijven. Na Justine Henin-Hardenne (1), Kim Clijsters (2), Amélie Mauresmo (3) en Lindsay Davenport (4) meldde gisteren ook de nummer vijf van de wereldranglijst, Anastasia Myskina, zich af voor het tennistoernooi op het mondaine schiereiland Key Biscayne. Een gekneusde teen weerhoudt haar van een optreden in Florida, zo liet de Russische baseliner de toch al zo geplaagde organisatie weten.

Het prestigieuze toernooi voor de kust van Miami mag zich graag profileren als `het vijfde grandslam' van het jaar. Wie de deelnemerslijst bij de vrouwen aan een nadere inspectie onderwerpt, ontkomt echter niet aan de conclusie dat die pretentieuze ondertitel op gespannen voet staat met de realiteit. Slechts de herintredende Serena Williams geeft kleur aan de twintigste editie van het evenement, dat woensdag begon en gisteren bijna vijf uur moest worden onderbroken wegens regen.

Gestoken in een modieuze outfit van haar nieuwe kledingsponsor Nike maakt de jongste van de Williams-zusjes vandaag, na een afwezigheid van ruim acht maanden, haar rentree in het vrouwencircuit. Tegenstandster van de verloren gewaande Amerikaanse is Marta Marrero, de Spaanse qualifier die het ergste zal moeten vrezen. ,,Nu ik terug ben, zal ik de boel weer eens flink opschudden'', sprak de 22-jarige titelverdedigster deze week immers op grimmige toon.

Dat is nodig ook. In ronkende bewoordingen probeert de marketingafdeling van de Women's Tennis Association (WTA) de buitenwereld wijs te maken dat het vrouwentennis in een nieuwe, opwindende fase is aanbeland. Niets is minder waar. Sinds de terugval van Serena en Venus Williams is de macht (tijdelijk?) overgenomen door België, in de personen van Henin-Hardenne en Clijsters. De rest staat erbij en kijkt ernaar, even machteloos als voorheen. Hoe goed, lief en leuk ze ook zijn, al die overwegend Russische tienersterretjes die volgens de WTA `momenteel op de deur kloppen'.

Je hoeft, mede gelet op de matige bezetting, dan ook geen waarzegger te zijn om de voorspelling aan te durven dat een hernieuwde Sister Act in het verschiet ligt. Met name Serena Williams bewaart goede herinneringen aan het toernooi op Crandon Park. Twee jaar geleden versloeg ze in Key Biscayne voor het eerst haar één jaar oudere zus Venus. Het bleek het begin van een ongekende zegereeks, met onder meer vier grandslamoverwinningen (Roland Garros, Wimbledon, US Open, Australian Open) op rij: de Serena Slam. Maar liefst 57 weken voerde de krachttennisster de WTA-ranglijst aan, totdat de knie-operatie haar afgelopen zomer dwong een rustpauze in te lassen.

Stilgezeten heeft Williams sindsdien niet. Ze benutte de tennisloze maanden door zich in te spannen voor haar eigen kledinglijn Aneres, die tot grote vreugde van de directrice dit jaar Miss New Jersey mag aankleden voor de prestigieuze Miss America-verkiezing. Daarnaast maakte de naar eigen zeggen verrassend veelzijdige sportvrouw haar opwachting als fotomodel in het traditionele badpakkennummer van het tijdschrift Sports Illustrated, en verscheen de parttime-actrice in tv-series als Law & Order en The Division.

Want tennis is niet zaligmakend, en dat weet ook de nieuwe nummer één van de wereld, Henin. ,,Twee grote toernooien op rij, dat is een beetje te veel van het goede'', verklaarde de Waalse afgelopen weekeinde na haar zege bij het toernooi van Indian Wells, vlak voordat ze op vakantie ging. Clijsters (polsblessure), Mauresmo (rugklachten), Davenport (rust) en Myskina (teen) volgden, al dan niet noodgedwongen, het voorbeeld van de 21-jarige winnares van de laatste twee grandslamtoernooien (US en Australian Open).

Het gedevalueerde deelnemersveld herinnert de organisatoren in Miami aan een stokoud probleem: de internationale tenniskalender is zo overvol dat verzadiging en overbelasting voortdurend op de loer liggen. Gevolg: blessures en inderhaast belegde vakanties van de topacteurs. ,,Een zorgwekkende ontwikkeling'', waarschuwde Martina Navratilova deze week in Key Biscayne. Als iemand het kan weten, dan is het de inmiddels 47-jarige veterane, die gedurende haar lange en imposante carrière al meermalen de noodklok luidde. Zonder succes.