VS gispen oppositie Australië

Als het aan de socialistische oppositieleider Mark Latham ligt, volgt Australië Spanje's voorbeeld en trekt het nog dit jaar zijn troepen terug uit Irak. Latham zei eerder deze week dat, als zijn Labor partij later dit jaar de verkiezingen wint en hij premier wordt, de 850 Australische militairen naar huis komen.

De opmerkingen van Latham kunnen een grote rol spelen in de komende verkiezingscampagne, maar kregen vanochtend al direct een zware lading door een interventie van de Amerikaanse ambassadeur in Canberra, Tom Scheiffer. Scheiffer, bevreesd voor opnieuw het verlies van een trouwe Amerikaanse bondgenoot in Irak, suggereerde op de Australische radio dat terugtrekking zal leiden tot nog meer terreuraanslagen.

,,Als mensen (terroristen) geloven dat aanslagen (zoals in Madrid) kunnen gebeuren en vervolgens politiek dividend opleveren, dan zal dat uitnodigen tot meer aanslagen, ben ik bang'', zei de ambassadeur.

Naar verwachting zal de conservatieve premier John Howard in de tweede helft van dit jaar verkiezingen uitschrijven. Net als de Britse premier Blair heeft Howard de Amerikaanse president Bush van meet af aan gesteund in zijn Irak-beleid. Toen de oorlog vorig jaar eenmaal was begonnen, met de inzet van Australische grondtroepen, steeg de populariteit van de premier sterk in de opiniepeilingen. Howard kondigde daarop aan langer te zullen aanblijven als conservatief partijleider. Maar in peilingen van dit moment lijkt de socialistische oppositie een voorsprong te nemen. Howard noemde de Irak-uitspraken van zijn rivaal ,,on-Australisch'', want Australiërs maken de klus af waar ze eenmaal aan zijn begonnen, zei hij.

Vorig jaar februari, enkele maanden voordat hij namens Labor oppositieleider werd, beschreef Latham de Amerikaanse president Bush als ,,de meest onbekwame en gevaarlijkste president sinds mensenheugenis''.