Een rauw beest op de podia

Groot. Alles was groot aan Howlin' Wolf: zijn hoofd, zijn handen, zijn gevoel voor drama en bovenal zijn stem. Groot was ook zijn invloed in de jaren zestig op dat deel van de rockscene dat graag putte uit de blues. De Rolling Stones die `zijn' Little Red Rooster coverden, en ook bands als The Animals, The Yardbirds, Cream en zelfs The Doors. Maar de meeste volgelingen haalden het niet bij hem, zeker niet qua stemgeluid. Zelfs als Mick Jagger, door hem gewaardeerd als `my little boy', zijn teksten zo smerig mogelijk uitspoog, klonk hij naast de Wolf hoogstens als een keffende keeshond.

De enige die in de buurt van zijn rauwe basbariton kwam was Don van Vliet alias Captain Beefheart. Maar die zong voor intellectuelen, Wolf was iemand van de gestampte pot.

Hij werd 1910 in Mississippi geboren als Chester Burnett en leefde daar als kind van gescheiden ouders decennia lang halverwege kerk en kroeg. Zijn moeder was zwaar religieus, een oom-predikant lijfde hem in zijn kerkkoor in en kastijdde hem zo vlijtig dat Wolf op zijn dertiende naar zijn vader vluchtte. Die paaide hem met een gitaar en daarmee was het hek van de dam.

De jonge Chester leert gitaar spelen van Charley Patton, treedt op in goedkope dranklokalen en is al 38 als hij zijn eerste plaatje maakt.

Maar als in 1951 enkele liedjes terechtkomen bij de firma Chess, wordt hij een geduchte concurrent van ander Chicago-bluestalent, met als beroemdste Muddy Waters.

Zijn enorme gevoel voor drama en suspense toont hij in 1960 in het dreigende (I'm a)Back door man. Dat hij ook kon ook relativeren blijkt een jaar daarna in het relaxte Goin' down slow.

Dat Wolf zich op podia als een beest gedroeg maar thuis een lieve echtgenoot en papa was, zoals twee dochters laten weten, maakt dit portret extra interessant. Howlin' Wolf, die in 1976 overleed, was een lieve reus die je met één uithaal het verschil tussen echt en namaak bijbracht. Zijn liedjes zijn voor een habbekrats overal te koop.

Het uur van de wolf: Howlin' Wolf, NPS, morgen, Ned.3, 21.00-22.00u.