Beleggers boos op Unilever

De Vereniging van Effectenbezitters (VEB) dreigt voedingsmiddelenconcern Unilever met de rechter als het niet terugkomt op zijn plan om preferente aandelen om te zetten in gewone aandelen. Volgens VEB-directeur P. de Vries schendt Unilever daarmee eerdere afspraken. De aandeelhouders krijgen volgens de VEB nu minder geld dan eerder was toegezegd.

De preferente aandelen zijn uitgegeven in 1999 als onderdeel van een `superdividend'. Unilever gaf een dividend van 14,50 gulden (6,58 euro) per aandeel. Nederlandse beleggers kregen preferente aandelen in plaats van contanten, omdat dat fiscaal voordeliger was.

Unilever kondigde gisteren aan dat het de `prefs' in het eerste kwartaal van 2005 zal omruilen voor gewone aandelen, en dat het concern geen bod in contanten zal uitbrengen. De omruil kost Unilever zo'n 1 miljard euro, een bod in contanten zou Unilever naar schatting 1,4 miljard euro kosten.

Beleggers hadden gehoopt op een bod in contanten, zo stelt de VEB. ,,We zijn gisteren overspoeld met klachten van aandeelhouders'', zei De Vries. ,,Unilever riskeert zijn reputatie bij beleggers.''

Volgens een woordvoerder van Unilever heeft het bedrijf nooit de suggestie gewekt dat er een vast bedrag in contanten zou worden geretourneerd. ,,Bij de uitgifte werd door de fiscus duidelijk als voorwaarde gesteld dat er sprake moest zijn van een risicodragend element'', zei een woordvoerder. ,,Bovendien blijkt wel uit de koersbewegingen dat de markt heel goed begreep dat er geen sprake was van een vast bedrag.''