Unilever wil prefs ruilen voor aandelen

Levensmiddelenbedrijf Unilever (Ola, Knorr, Lipton, Omo) koopt dit jaar voor maximaal 1,4 miljard euro aandelen in om die begin volgend jaar te ruilen voor uitstaande preferente aandelen.

Unilever zal het geld daarvoor lenen bij banken, waardoor de schuld met maximaal 1,4 miljard oploopt. Eind 2003 had het concern een schuld van 12,6 miljard euro.

Unilever maakte vanochtend bekend dat het de preferente aandelen die ze in 1999 uitgaf als onderdeel van een `superdividend' voor aandeelhouders, in het eerste kwartaal van volgend jaar omruilt tegen gewone aandelen Unilever. Het bedrijf geeft geen nieuwe aandelen uit, maar koopt die aandelen in op de beurs.

Volgens een woordvoerder van Unilever is er een kans dat het bedrijf aandelen zal gebruiken die het nu al in bezit heeft. Hij kon niet aangeven hoeveel van die aandelen Unilever daarvoor wil gebruiken en wanneer en of het bedrijf dat bekend zal maken. Hij zei ook niet hoeveel aandelen het bedrijf in eigen bezit heeft. Daardoor is het onduidelijk of Unilever 1,4 miljard euro moet lenen of een veel lager bedrag. Het bedrag dat het bedrijf kwijt zal zijn aan de conversie, hangt ook af van de koersontwikkeling van het aandeel Unilever.

Volgens de woordvoerder heeft omwisseling van prefs in aandelen geen gevolgen voor het eigen vermogen van Unilever, de winst per aandeel en het streven van bestuursvoorzitter A. Burgmans om de schuld de komende jaren terug te brengen tot 10 miljard euro. Overigens zijn houders van de prefs niet verplicht ze te ruilen tegen gewone aandelen.

De prefs werden vijf jaar geleden uitgegeven, omdat Unilever een superdividend van 14,50 gulden (6,58 euro) wilde uitkeren aan zijn aandeelhouders. Om te voorkomen dat de fiscus een groot deel (tot soms 60 procent) van dat dividend zou opeisen, kwam Unilever met de belastingdienst overeen prefs uit te geven die minimaal vijf jaar beursgenoteerd zouden zijn.

Unilever heeft besloten de prefs niet cash uit te betalen aan hun houders, omdat die procedure ingewikkeld is, zegt de woordvoerder. ,,Elke prefhouder zou dan moeten worden benaderd en moeten instemmen.'' Bovendien stelt hij dat bij uitbetaling dividendbelasting van 25 procent moet worden betaald.

Op de Amsterdamse beurs ging de koers van de prefs vanochtend onderuit. De prijs zakte van 6,07 euro gisteren aan het slot van de beursdag naar 4,84 euro, een daling van 20 procent. Het aandeel Unilever bleef stabiel op 54,02 euro. De daling van de koers van de prefs heeft mogelijk te maken met de uitstel van de omwisseling. Unilever kon omwisselen vanaf 9 juni aanstaande. Dat wordt nu het eerste kwartaal 2005. Unilever gaat met Euronext overleggen over de verlenging van de notering van de preferente aandelen.