Pokerspel om Aventis

Het staat één-nul voor Novartis. Het Zwitserse farmacieconcern heeft de Franse regering op het verkeerde been gezet door te verklaren dat het bereid is op te treden als `redder in de nood' voor branchegenoot Aventis als Parijs zich neutraal opstelt.

De Franse regering moet nu kleur bekennen. Jean-Pierre Raffarin, de Franse premier, kwam onlangs met de bizarre bewering dat een buitenlandse overname van Aventis Frankrijks vermogen zou kunnen schaden om zich tegen een aanslag van bio-terreur te beschermen.

De uitspraak leek vooral bedoeld om buitenlandse concurrenten ervan te weerhouden het bod van het Franse farmacieconcern Sanofi op Aventis te overtreffen. Die indruk werd afgelopen week versterkt toen CDC, een bank in staatseigendom, zich aansloot bij het syndicaat dat het bod van Sanofi ondersteunt.

Novartis heeft de waarschuwing in de wind geslagen. Aventis zal een hoger bod van Novartis waarschijnlijk verwelkomen, dus als de Franse regering Novartis wil tegenhouden, moet zij in alle openheid haar voorkeur kenbaar maken en gerichte actie ondernemen. Dat zal dan ook lastiger zijn dan het louter laten horen van waarschuwingen.

Uiteraard kan Sanofi terugvechten door zijn bod eveneens te verhogen. Maar de handen van het concern lijken gebonden door meerderheidsaandeelhouder L'Oréal. Bovendien heeft Sanofi het nadeel dat zijn aandelen riskanter zijn dan die van het veel grotere Novartis.

Aan het eind van het jaar kan Sanofi zelf wel eens een overnamedoelwit zijn geworden. Het concern heeft zich in het strijdperk begeven in de overtuiging dat het een kwestie was van `eten of gegeten worden'. De kans dat het uiteindelijk op het bord van iemand anders belandt, is zojuist gestegen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.