Al zes dagen vast in een grot

Vijf soldaten en hun gids zitten al zes dagen vast in een grot in Mexico. De zes Britten waren op een driedaagse expeditie in de grotten van Cuetzalan, een van de meest complexe en uitgebreide grottennetwerken ter wereld, toen het plots hevig begon te regenen. Al snel versperde het opkomende water de ingang van de grot.

De expeditieleden hebben zich nu teruggetrokken in een deel van de grot dat niet overstroomd is, ongeveer veertig meter onder de grond. Volgens de expeditieleiding hadden de grotonderzoekers voldoende ervaring en zich heel goed voorbereid op de expeditie. ,,Ze hebben eten, slaapzakken, eerste-hulp materiaal en een radio'', zegt een woordvoerder van het Britse ministerie van defensie. Er is volgens hem geen onmiddellijk gevaar. ,,Ze zijn ongedeerd en houden de moed erin, maar ze vervelen zich natuurlijk na bijna een week te hebben doorgebracht in de grot.''

Gisteren zijn twee specialisten op het gebied van grotonderzoek overgevlogen vanuit Londen naar Mexico-Stad. Zij zijn afgereisd naar het stadje Cuetzalan, dat op 180 kilometer van de hoofdstad ligt. Dit is bij de Mexicaanse autoriteiten in het verkeerde keelgat geschoten. Een groep van vijftien Mexicaanse soldaten, uitgerust met touwen en zuurstofflessen, wilde de expeditieleden onmiddellijk verlossen uit hun penibele situatie, maar is weggestuurd door de leiding van de expeditie. ,,Er zijn veiligheidsmensen ter plaatse, maar de zes Engelsen hebben alle hulp geweigerd'', zegt José Trinidad Luna Reyers, woordvoerder van het plaatselijke Rode Kruis. ,,Ik veronderstel dat ze geen vertrouwen hebben in de capaciteiten van de Mexicaanse reddingswerkers.''

Ook Joe Hernandez Corona, hoofd van de plaatselijke veiligheidsdiensten, is niet te spreken over de expeditie-leiding. Hij zegt dat de Britten de autoriteiten niet op de hoogte hadden gebracht van de expeditie. ,,We ontdekten bijna per toeval dat ze in de problemen zaten'', zegt Corona.

De leider van de expeditie, Stephen Whitlock, is ervan overtuigd dat zijn aanpak verantwoord is. ,,Mijn keuzes waren terecht'', zegt Whitlock. ,,Bij wijze van veiligheidsmaatregel zijn we met de helft van het team de hele tijd boven de grond gebleven. We hadden de hele tijd contact met de expeditieleden in de grot.'' De leider zegt dat de keuze om te wachten op Britse specialisten alleen te maken had met hun ervaring in dit soort reddingsoperaties, terwijl de Mexicanen absoluut geen ervaring hebben. Volgens de Britse zender ITV hebben de twee afgereisde specialisten momenteel controle over de situatie, maar is nog geen reddingspoging ondernomen.