Windows XL

Er zijn steeds meer aanwijzingen dat de Europese Commissie morgen een historische boete zal uitdelen. De kartelautoriteiten van individuele EU-lidstaten steunen eurocommissaris Monti in zijn streven om Microsoft een recordbedrag in rekening te brengen.

Het Amerikaanse concern riskeert de straf omdat de softwarefabrikant Europese mededingingsregels zou hebben overtreden. Brussel doet al jarenlang onderzoek. Gesprekken over een schikking ketsten vorige week af.

Het bedrag van 497 miljoen euro, dat in de Brusselse wandelgangen circuleert, is hoger dan het record van 462 miljoen. Het Zwitserse farmabedrijf Hoffmann-La Roche moest dat bedrag in 2001 aan Monti overmaken in verband met illegale prijsafspraken over vitaminepillen. Hoe hoog Microsofts boete ook zal uitvallen, de recordhouder zal – net als nu – niet gevestigd zijn in een EU-lidstaat.

Microsoft is wel gewend aan records. Oprichter Bill Gates is al jarenlang de rijkste man ter wereld en Microsoft behoort met een beurswaarde van meer dan 200 miljard euro tot de meest waardevolle bedrijven ter wereld.

Begin vorig jaar gaf Microsoft al het signaal dat de vrees voor Brussel niet in de hoogte van een boete ligt, wat voor record er ook uit komt. Toen kondigde Microsoft voor het eerst in zijn bestaan een dividend aan. Dat had het concern al eerder willen doen, maar de bedrijfsleiding wachtte daar naar eigen zeggen mee omdat het lange tijd onduidelijk was hoe allerhande mededingingszaken zouden uitpakken. In de VS liep een jarenlange discussie over machtsmisbruik met een sisser af. In Europa weet Microsoft dat de boetegrens bij 10 procent van de omzet ligt, ofwel circa 3 miljard euro. De Monti-vrees van Microsoft zal eerder liggen bij de andere sancties die kunnen worden opgelegd, bijvoorbeeld de verordonnering om de mediaspelersoftware uit Windows te halen.

Dat Microsoft een uitzonderlijke marktpositie heeft, is ook indirect wel te bepalen. Op iedere euro verkochte software maakt Microsoft volgens de laatst beschikbare cijfers 23 eurocent winst, na belastingen. Wie droomt er niet van zulke marges?

Bovendien is een steeds groter deel van de inkomsten afkomstig van `beleggingen'. Het geld stroomt bij Microsoft sneller binnen dan het kan uitgeven. Gevolg: bijna twee derde van Microsofts balanstotaal bestaat inmiddels uit liquide middelen. De 53 miljard dollar die Microsoft eind vorig jaar in kas had, komt neer op omgerekend 4 euro per aandeel. Als Microsoft een jaar lang zijn spullen gratis weg zou moeten geven, zou er nog een bedrijf overblijven met hele gezonde balansverhoudingen. Een Brusselse boete voelt als een kwartje voor iemand met 21,62 euro op zak.