Het hele jaar munten met Mickey

In Gouda staat de grootste fabriek voor chocolademunten ter wereld. Vorig jaar was het bedrijf failliet. Inmiddels kan het weer nieuwe mensen aannemen dankzij een licentie van Disney.

Het oude fabriekspand van Steenland Chocolate in Gouda is doordrongen van de geur van chocolade. Ook het verleden is tastbaar aanwezig in de gangen van het bedrijf. Vormen voor chocoladefiguren in vitrines, een oude stadsfoto van het centrum van Gouda aan de muur. Wat in 1899 begon als een ambachtelijke bakkerij in dit stadscentrum, is nu 's werelds grootste producent van chocolademunten. ,,Als je de markt maar klein genoeg definieert, ben je altijd wel ergens de grootste in'', zegt directeur Andreas Ezinga.

In november vorig jaar stond de chocoladefabriek aan de rand van de afgrond. Het bedrijf dat al enkele jaren met verlies draaide, ging failliet omdat de bank een nieuwe financiële injectie weigerde te geven. Op het laatste nippertje kwam de participatiemaatschappij Plain Vanilla met geld over de brug. Steenland Chocolate kreeg een nieuwe directie, bracht het aantal werknemers terug van honderd naar vijftig en maakte een doorstart.

De nieuwe leiding ging mee in de trend van specialisatie en schaalvergroting in de sector. En met succes, want vandaag lijkt het bedrijf levendiger dan ooit. De directie besloot om de productie van chocoladesigaretten en chocoladerepen af te bouwen. De keuze voor een minder gevarieerd aanbod en de focus op de productie van chocolademunten werpt zijn vruchten af. ,,We plannen zelfs om binnenkort uit te breiden naar 75 tot 80 werknemers'', zegt Ezinga, een van de vier partners van het Amsterdamse Plain Vanilla.

Bovendien krijgt Steenland een aanzienlijke commerciële stimulans nu de tekenfilmgigant Disney besloten heeft om het bedrijf een licentie te geven voor het gebruik van Disney-figuren op chocolademunten. Vanaf mei 2004 liggen in supermarkten en speciaalzaken van 28 Europese landen chocolademunten met de afbeeldingen van Mickey Mouse, Winnie de Pooh, Assepoester en andere tekenfilmfiguren.

,,Het heeft veel moeite gekost, maar we zijn er ontzettend blij mee'', zegt Ezinga. ,,Disney staat immers voor kwaliteit, en dat draagt bij tot ons imago. Daarnaast is het een beloning voor onze agressieve exportstrategie. We exporteren naar landen over de hele wereld: van de Verenigde Staten tot Azië''.

Disney heeft ook niet zomaar besloten om in zee te gaan met Steenland. Steenlands chocoladefabriek is de grootste in zijn soort. Het bedrijf verwerkt zo'n 2.000 ton vloeibare chocolade per jaar. Die wordt rechtstreeks aangevoerd vanuit België door de Zwitserse chocoladeproducent Callebaut. Jaarlijks rollen naar schatting een half miljard chocolademunten van de band.

In twee dagen heeft Disney het bedrijf nagenoeg volledig ondersteboven gekeerd. ,,Alles moest perfect in orde zijn: milieunormen, sociale wetgeving, hygiëne, enzovoort'', zegt Ezinga. ,,Volgens mij is Disney gezwicht voor drie dingen: kwaliteit, kwantiteit en een professionele aanpak.''

Steenland rekent er op dat de Disney-licentie commerciële kansen biedt. Chocolademunten zijn nog een seizoensproduct; ze liggen bijna uitsluitend in de periode rond Sinterklaas en Kerstmis in de winkelschappen. ,,Dit soort productie weegt erg zwaar op de financiële draagkracht van een bedrijf'', erkent Ezinga. ,,We produceren het hele jaar door om voorraden aan te leggen. Pas op het einde van het jaar kunnen we onze investeringen terugvedienen.'' De directie wil nu meer chocolademunten aan de man brengen door het jaar heen. Disney kan hiervoor de perfecte partner zijn.

Toch moet Ezinga toegeven dat de Disney-licentie ook heel wat stress met zich meebrengt: ,,Je beslist niet langer alles zelf. Bijna dagelijks is er contact met Disney. Ze volgen op de voet wat hier allemaal gebeurt en willen overal hun zegje in hebben, wat natuurlijk begrijpelijk is. Maar ik veronderstel dat die controle wel zal afnemen, als blijkt dat alles werkt.'' Er diende ook fors geïnvesteerd te worden in de realisatie van de nieuwe productlijn. Het ontwerpen van munten en verpakkingen is duur. ,,Maar we hopen dit terug te verdienen wanneer we de Disney-munten op de markt hebben gebracht'', aldus Ezinga.

Heeft Steenland nog meer vernieuwingen in petto? ,,Niet in de onmiddellijke toekomst'', zegt de directeur. ,,We willen ons wel ook toespitsen op de volwassenenmarkt. We hebben hiermee al geëxperimenteerd door het verkopen van chocolademunten in Starbuckscafé's (een keten van koffieshops, red.). Waarschijnlijk zullen we hiervoor meer pure chocolade moeten gaan verwerken omdat volwassenen dat nu eenmaal lekkerder vinden.''