Button nieuw gezicht op podium Formule 1

Weinig verrassend was gisteren de zege van Michael Schumacher in Maleisië. Wel de derde plaats van de Engelsman Jenson Button, in zijn 68ste Grand Prix.

De Formule 1 is grotendeels een Britse aangelegenheid, met teams als McLaren Mercedes, Williams-BMW, Jordan en BAR, maar zelden staan coureurs uit Engeland op het podium. Tot gisteren, voor het eerst sinds Johnny Herbert in 1999 op de Nürburgring de Grote Prijs van Europa won; Jenson Button werd gisteren derde in de Grote Prijs van Maleisië.

Michael Schumacher, de Ferrari-coureur die op het circuit bij Sepang zonder noemenswaardige tegenstand zijn 72ste Grand Prix won, en nummer twee Juan Pablo Montoya (Williams-BMW), gaven de 24-jarige Button de volle laag nadat de volksliederen waren gespeeld en de trofeeën waren uitgereikt. Ze leegden hun magnumflessen champagne op de Brit die bezig is aan zijn vijfde jaar in de Formule 1. ,,Dit is nog niet het hoogst haalbare, maar wel een stap in de goede richting'', sprak Button bescheiden. En, zoals het hoort in de teamsport die Formule 1 is, bedankte hij het overige personeel van zijn team.

Na jaren was er in Maleisië ook weer eens iets te vieren voor het team waarvoor Button voor het tweede achtereenvolgende jaar uitkomt. Sinds tabaksfabrikant British American Tobacco in 1999 zijn intrede deed in de Formule 1 met het bijna gelijknamige team (British American Racing, BAR), kende de formatie nog geen succes. Met aan het roer teambaas Dave Richards, een relatief nieuwe ontwerper en twee jonge enthousiaste coureurs, Button en de Japanner Takumo Sato, lijken nu zonniger tijden aangebroken voor BAR.

Jenson Button was eind januari 2000 voorpaginanieuws in zijn vaderland. `Britain's boy racer hits the big time', schreef The Times. Als twintigjarige werd de voormalige karter de jongste Brit ooit in de Formule 1, en in één klap miljonair. Totdat de uit Bicester afkomstige Button werd aangetrokken door het team van Frank Williams, was dat record in handen van Sir Stirling Moss. In zijn debuutjaar reed Button aan de zijde van Ralf Schumacher twaalf WK-punten bij elkaar, goed voor een achtste plaats in de eindstand. Al in zijn tweede race scoorde hij zijn eerste punten, met een zesde plek in Brazilië. Later in 2000 werd hij op Hockenheim vierde en tot gisteren zou hij het niet beter doen.

Na zijn eerste jaar bij Williams moest Button plaatsmaken voor Juan Pablo Montoya, die in de Verenigde Staten onder meer furore had gemaakt met twee overwinningen in de 500 Mijl van Indianapolis. In zijn tweede jaar in de Formule 1, bij Benetton-Renault, werd Button teruggeworpen naar het achterveld. Twee schrale WK-punten reed hij in 2001 bij elkaar, één meer dan Jos Verstappen. Nadat Benetton uit de Formule 1 vertrok en Renault honderd procent eigenaar werd van het team, ging het in 2002 ook met Button weer de goede kant op: 14 WK-punten. Hoewel hij beter scoorde dan teamgenoot Jarno Trulli, moest hij vertrekken bij het Franse team en werd hij voor twee seizoenen aangetrokken door BAR, als tweede rijder achter Jacques Villeneuve, de wereldkampioen van 1997. Maar Button deed het vorig jaar aanzienlijk beter dan de Canadees, die nog voor het einde van het seizoen bij BAR vertrok en de Formule 1 verliet.

Gisteren viel alles op zijn plaats voor Button, die een goeie kans maakt volgend jaar terug te gaan naar Williams-BMW, nu als opvolger van Montoya die naar McLaren Mercedes vertrekt. Niet alleen reed hij goed, ook belangrijke concurrenten voor het podium vielen weg. Eerst de Australiër Mark Webber, die verrassend naast Schumacher op de eerste startrij stond, maar die na het doven van de rode lichten zijn Jaguar maar langzaam op gang kon krijgen. Webber zakte ver terug en zag zijn race tot een einde komen in de grindbak. De Fin Kimi Raikkonen, die vorig jaar in Maleisië won, viel uit met een kapotte versnellingsbak. De coureur van McLaren Mercedes die ook in de openingsrace strandde, lag vierde, achter Button.

Drie ronden voor het einde kreeg Button het nog even benauwd, toen hij hoorde dat zijn teamgenoot Sato de motor van zijn BAR-Honda had opgeblazen. In de slotronden probeerde Button zijn motor zoveel mogelijk te sparen. Dat gaf Barrichello de gelegenheid om dichterbij te sluipen, maar niet genoeg om de Brit nog van zijn derde plaats af te houden. Twee jaar geleden was Button op hetzelfde circuit op weg naar zijn eerste podiumplaats, maar met ophangingsproblemen werd hij in de slotronde nog ingehaald door Michael Schumacher. En zo eindigde de Brit, toen nog bij Renault, als vierde.

In de openingsrace twee weken geleden in Melbourne werd Button, die op zijn helm de Union Jack een prominente plek heeft gegeven, zesde. Na twee races bezet hij in de stand om het wereldkampioenschap met negen punten de vierde plaats, achter Michael Schumacher (20 punten), Barrichello (13) en Montoya (12).

Schumacher wil zich na twee superieure overwinningen nog niet rijk rekenen. ,,Dit waren er nog maar twee van de achttien. Het wordt een lastig jaar'', zei de Duitser die een stevig fundament heeft gelegd voor zijn zevende wereldtitel. Hij wees er op dat de volgende race, over twee weken, in Bahrein is, terra incognita voor de Formule 1. Niet voor Button, die er in oktober op bezoek was en op het circuit-in-aanleg rondjes reed in een wals en in een personenwagen. Zondag 4 april zal blijken in hoeverre dat bezoek van nut is geweest.