Slag om fort van Al-Qaeda duurt voort

Bij hun jacht op Al-Qaeda hebben Pakistaanse troepen tot dusver ongeveer honderd verdachten opgepakt. De nummer twee van het terreurnetwerk, de Egyptenaar Ayman al-Zawahri, is daar niet bij.

Volgens een Pakistaanse commandant is het heel goed mogelijk dat, anders dan de afgelopen dagen is gesuggereerd, Al-Zawahri zich helemaal niet bevindt in het lemen fort dat al enkele dagen in omsingeling wordt gehouden door de Pakistaanse troepen.

De gevechten in het westelijke stammengebied van Pakistan begonnen eerder deze week in de buurt van de stad Wana in Zuid-Warizistan. Eergisteren deden de geruchten de ronde dat de naaste medewerker van Osama bin Laden, Al-Zawahri, ingesloten zou zitten. Dat zou verklaren waarom buitenlandse strijders van Al-Qaeda en Pathaanse krijgers uit het stammengebied zelf zo heftig weerstand boden tegen het offensief van de Pakistaanse eenheden. De Pakistaanse president Pervez Musharraf had het over ”een hooggeplaatst doelwit” maar hij weigerde een naam te noemen.

Vanochtend zei een Pakistaanse commandant, luitenant-generaal Safder Hussain, tegen journalisten in Wana dat de belangrijke persoon die de strijders van Al-Qaeda kennelijk koste wat kost uit handen van het Pakistaanse leger wil houden, ”waarschijnlijk” een Tsjetsjeen of een Oezbeek is. Volgens generaal Hussain valt dat af te leiden uit onderschept radioverkeer dat steeds in het Tsjetsjeens of Oezbeeks werd gevoerd.

De commandant zei ook dat de meesten van de overmeesterde strijders ”buitenlanders” zijn, maar dat er ook Pathaanse strijders bij zijn die onderdak verlenen aan de terroristen. Naast de ongeveer honderd gevangenen zijn ook nog eens tientallen strijders gedood, terwijl ook aan de zijde van het Pakistaanse leger verliezen zijn gevallen. Volgens luitenant-generaal Hussain bevinden zich in en om het omsingelde, zwaar versterkte complex bij Wana naar schatting nog 400 tot 500 strijders die met mortieren, raketten en zware handwapens hevig weerstand bieden. ”Ze hebben hier al een hele lange tijd gezeten. Het zijn uiterst professionele vechters”, zei commandant Hussain vanochtend. ”Ze kunnen tot het uiterste hun geduld opbrengen alvorens ze het vuur openen.”

Het Pakistaanse offensief, waaraan volgens onbevestigde berichten ook gespecialiseerde Amerikaanse eenheden deelnemen, loopt aan de Afghaanse kant van het Pathaanse grensgebied parallel aan het 'lente-offensief' dat de Amerikaanse troepen in Afghanistan hebben ingezet.

Vanochtend werd bekend dat, volgens lokale bronnen, afgelopen nacht ten minste zes Afghaanse burgers zijn gedood bij een Amerikaanse bombardement in de provincie Uruzgan. In het verleden hebben een aantal van deze incidenten, waarbij onschuldige burgers het slachtoffer werden van misbombardementen, geleid tot heftige spanningen onder de lokale bevolking jegens de VS.