Kritiek ontslag

``Er is een groeiend gevoel dat wetenschappelijk onderzoek wordt gemanipuleerd voor politieke doelen.'' Dat schrijft prof.dr. Elizabeth Blackburn in een commentaar op haar ongewild ontslag uit de door president Bush ingestelde Council on Bioethics (The New England Journal of Medicine, online op www.nejm.org).

Blackburn kreeg vrijdagmiddag 27 februari een telefoontje van het Witte Huis. Dat ze niet meer nodig was in de bio-ethiekcommissie die Bush adviseert over de maatschappelijke gevolgen van biotechnologie, genetica en biomedische wetenschappen. Blackburn is hoogleraar biochemie aan de universiteit van Californië in San Francisco.

Na het wippen van Blackburn telt de 18 leden sterke commissie nog twee onderzoekers. De anderen zijn jurist, filosoof, politicoloog of econoom, zoals de politiek-econoom Francis Fukuyama.

De commissie is inmiddels aangevuld – schrijft Blackburn – met een kinderneurochirurg die religieuze waarden aanprijst; een politiek filosoof die de strijd van commissievoorzitter Leon Kass tegen embryo-onderzoek openlijk heeft geprezen en een politicoloog die ieder onderzoek waarbij embryo's verloren gaan als `duivels' heeft omschreven.

Blackburn heeft haar ontslag ongetwijfeld te danken aan de openlijke kritiek op twee recente adviezen van Bush' bio-ethiekcommissie. Eén daarvan gaat over het verouderingsonderzoek. Het rapport Beyond Therapy herhaalt steeds dat verouderingsonderzoekers met hun werk `onsterfelijkheid' nastreven. Volgens de ethici zijn onsterfelijke mensen ongewenst. Maar verouderingsonderzoekers streven helemaal geen onsterfelijkheid na, stellen Blackburn en haar niet uit de commissie ontslagen collega Janet Rowley, genetica-hoogleraar aan de universiteit van Chicago in het boze commentaar Reason as our Guide. Dat verscheen in het webtijdschrift PLoS Biology (www.plosbiology.org) en is daar inmiddels het meest gelezen artikel.

Het Amerikaanse weekblad The New Republic schreef eind januari dat een verlengd leven leidt tot afnemende vruchtbaarheid en steriliteit. Dat is nou de schade die Bush' ethiekcommissie aanricht, schrijven Blackburn en Rowley. Leugenachtige weergaven van onderzoeksresultaten in `Beyond Therapy' worden voor waar aangenomen en dringen door in de lekenpers.

Blackburn vindt dat ook in het ethiekrapport (Report on Monitoring Stem Cell Research) over embryonale stamcellen (bij de winning daarvan worden menselijke embryo's vernietigd) de weergave van wetenschappelijke resultaten is gemanipuleerd zodat de commissie negatief adviseerde. De mogelijkheden van embryonale stamcellen bij ziekten als diabetes, Parkinson en andere neurologische ziekten zijn verdoezeld, terwijl sterk de nadruk is gelegd op de zegeningen van uit volwassenen gewonnen stamcellen (waarvoor geen embryo's hoeven worden opgeofferd).