Leger Pakistan zou Bin Ladens tweede man omsingelen

Pakistaanse troepen hebben hun offensief in het grensgebied met Afghanistan vandaag hervat, na het aflopen van een ultimatum aan een groep omsingelde moslimextremisten. Volgens sommige berichten bevindt zich in die groep, die zich met zwaar materieel zou verzetten, Ayman al-Zawahiri, de rechterhand van terroristenleider Osama bin Laden.

De Pakistaanse regering heeft de omsingeling van Zawahiri evenwel niet bevestigd en Amerikaanse functionarissen hebben opgeroepen geen overhaaste conclusies te trekken.

De gevechten hebben plaats in Zuid-Waziristan, een afgelegen regio in het grensgebied met Afghanistan. De VS en Pakistan vermoeden al langer dat aanhangers van Bin Ladens terreurorganisatie Al-Qaeda en het verdreven Afghaanse Talibaanbewind zich daar bevinden. Het Pakistaanse offensief is vanaf dinsdag gaande en gevechtshelikopters hebben het gebied zwaar bestookt. Volgens een Pakistaanse legerofficier zijn inmiddels 24 militanten gedood en 26 gevangen genomen, van wie de meesten buitenlanders zouden zijn uit Centraal-Azië. Amerikaanse commando's en speciale eenheden zijn aan de Afghaanse kant van de grens actief.

Als Zawahiri zich inderdaad in de omsingelde groep bevindt en wordt opgepakt, dan betekent dat een belangrijke overwinning voor de VS. Zawahiri wordt beschouwd als een van de belangrijkste figuren achter de aanslagen van 11 september 2001 en de aanslagen op de Amerikaanse ambassades in Tanzania en Kenia in 1998. Hij is de nummer twee op de lijst van meest gezochte terroristen van de Amerikaanse federale recherche (FBI).

De Pakistaanse president Pervez Musharraf zei gisteren tegen de Amerikaanse televisiezender CNN dat de felheid van het verzet tegen de Pakistaanse troepen tot de conclusie heeft geleid dat zich mogelijk een belangrijke persoon onder de groep extremisten bevindt. De Amerikaanse onderminister van Defensie Paul Wolfowitz zei dat de vangst van Zawahiri ,,groot nieuws'' zou zijn, maar waarschuwde dat het oppakken van de terreurtopmannen geenszins betekent dat daarmee de terreur zal verminderen. ,,Iedereen die denkt dat dit het einde van Al-Qaeda betekent of het einde van dit terreurnetwerk, begrijpt niet hoe zij opereren'', zei Wolfowitz.