`Pang, pang' in de woestijn; ook Mali strijdt tegen terreur

Amerikaanse groene baretten legden gisteren nephinderlagen in de duinen van centraal-Mali. Malinese troepen schoten met losse flodders op een denkbeeldige vijand en schreeuwden ,,pang, pang'' toen de losse flodders waren opgeraakt.

De oefening maakte deel uit van een Amerikaanse campagne om regeringssoldaten te trainen in vier straatarme West-Afrikaanse landen. Volgens Amerikaanse veiligheidsdiensten zijn dat allemaal landen waar aan Al-Qaeda gelieerde islamitische militanten hebben geopereerd.

,,Bandieten, smokkelaars, terroristen, iedereen kan de vijand zijn'', zegt een officier van de Amerikaanse troepenmacht waarvan de eerste manschappen in november zijn gearriveerd. De militairen zijn hier in het kader van een programma van het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken: het Pan-Sahel Initiatief. Dat programma kost zeven miljoen dollar en moet de slagkracht vergroten van soldaten in Mali, Niger, Tsjaad en Mauretanië in de mondiale strijd tegen terreur. De oefeningen in Mali en Mauretanië zijn bijna afgelopen. Daar waren zo'n 200 Amerikaanse soldaten bij betrokken. Soortgelijke trainingen in Tsjaad en Niger volgen nog dit jaar.

Het Pentagon gaat ervan uit dat de onoverzichtelijke woestijn en zwakke overheidsinstituten West-Afrika tot een aantrekkelijk toevluchtsoord maken voor terroristen. Daarom heeft het Amerikaanse leger zijn activiteiten in het Sahelgebied de laatste jaren uitgebreid. Amerikaanse regeringsvertegenwoordigers zeggen dat Afrikaanse legers te klein en te slecht uitgerust zijn om effectief in de enorme gebieden te patrouilleren die ze verondersteld worden te controleren. ,,Wij zijn hier om Malinese troepen te helpen hun grenzen beter tegen rechteloosheid en rebellen te beschermen'', zegt een groene baret van de Special Forces op de gangbare voorwaarde dat zijn naam niet wordt genoemd. De Malinese luitenant-kolonel Younoussa Maiga stemt in: ,,De Amerikanen helpen ons de bestaande capaciteit te versterken.''

Terwijl de kamelen voorbij trekken, duiken Malinese soldaten bij tientallen vanuit hun door de Amerikanen geschonken voertuigen in het verzengende zand. Ze vuren met losse flodders op hun imaginaire vijand. Een kleine groep groene baretten kijkt toe en geeft aanwijzingen.

Ook in de oostelijke Hoorn van Afrika heeft het Amerikaanse leger de strijd tegen het terrorisme geïntensiveerd. De Amerikaanse brigadegeneraal Mastin Robeson, commandant van de Combined Joint Task Force Horn of Africa, zei gisteren dat Ethiopië, Eritrea, Soedan, Kenia, Djibouti en Jemen de afgelopen vijftien maanden tientallen mensen hebben gearresteerd.

In alle gevallen zou het volgens de brigadegeneraal gaan ,,om belangrijke leden van terreurorganisaties, hoewel ze niet allemaal banden onderhielden met Al-Qaeda''. ,,In alle gevallen betrof het mensen die direct bij de voorbereiding van terreuracties waren betrokken, als planner, uitvoerder of financier.'' Sinds december 2002 is de speciale eenheid van 1.300 tot 1.600 man in het kader van de oorlog tegen terrorisme in Djibouti gestationeerd.