Frans Maas wil Europees blijven

Expediteur en logistiek dienstverlener Frans Maas maakt morgen jaarcijfers bekend. Groei komt van een Europees netwerk. ,,Een aantrekkelijke overname.''

Een `platte organisatie', zo typeert topman Henk Benjamins het bedrijf. In zijn laatste volle jaar als bestuursvoorzitter van expediteur en logistiek dienstverlener Koninklijke Frans Maas Groep aarzelt Benjamins (60) dan ook niet zelf de rondleiding te verzorgen voor een bezoekende journalist. In stevig tempo gaat het van het hoofdkantoor in Venlo naar een nabijgelegen expeditievestiging en dan naar twee logistieke centra.

,,In het buitenland werken onze bedrijven op dezelfde manier'', zegt Benjamins op de achterbank van de bedrijfs-Volvo. ,,Vierendertig landen, 214 vestigingen. Ik bezoek ze allemaal. Volgende week ga ik naar Milaan. Gaat u mee?''

Benjamins zal het tijdens de rondleiding een aantal malen zeggen en analisten bevestigen het: de kracht van Frans Maas zit in zijn Europese netwerk van vestigingen. ,,Dat netwerk is de basis voor verdere groei'', zegt analist Thomas Berkelder van de Belgische zakenbank Petercam over het 114 jaar oude bedrijf, dat morgen zijn jaarcijfers presenteert. ,,Andere bedrijven beginnen nu pas hun kansen in Oost-Europa te ontdekken. Frans Maas zit er al lang'', stelt Geert-Jan Hoppers van SNS Securities, de bank die ook de handel in het Midkap-aandeel Frans Maas aan de Amsterdamse beurs animeert.

De doorsnee weggebruiker kent Frans Maas vooral van de vrachtwagens met blauw dekzeil en gele belettering. Maar de chauffeurs ervan zijn niet in dienst bij Frans Maas, de trekkers geen eigendom van het bedrijf en de opleggers grotendeels geleasd. ,,We besteden in principe alle transport uit, hoewel het geen dogma is'', zegt Benjamins tijdens het bezoek aan expeditievestiging Trade Port West op een industrieterrein naast de A67 bij Venlo. Vestigingsdirecteur Paul Hoppenbrouwers: ,,Het managen van chauffeurs en trekkers is een vak apart. Wij kopen hier alle transport in.'' Vanuit dit centrum vertrekken 252 opleggers met goederen naar de andere landen in het netwerk van Frans Maas, vaak volgens vaste routes.

Wat doet Frans Maas dan zelf? ,,Wij zijn de architecten en regisseurs van de goederenstroom'', zo vat topman Benjamins het geheel van activiteiten samen. Het bedrijf wordt gestut door drie pilaren: internationale expeditie van stukgoederen, veelal voor lokale klanten van de vestigingen; uitgebreid voorraadbeheer voor derden in eigen logistieke centra; en een aantal zogenoemde corporate clients als Volvo, General Electric en Toshiba.

Terwijl de expeditie naadloos aansluit bij de traditie van het in 1890 door naamgever Frans Maas opgerichte bedrijf, geldt dat wat minder voor de tweede poot onder de onderneming: de logistieke activiteiten. In Oostrum legt Rien van den Heuvel, vestigingsdirecteur van Frans Maas Logistics Venray, uit dat logistiek hier meer is dan alleen voorraadbeheer voor andere ondernemingen. Het gaat bij Frans Maas vooral om wat de added value, de toegevoegde waarde, wordt genoemd. Van den Heuvel laat zien hoe zijn werknemers kopieerapparaten van Rank Xerox en van concurrent Toshiba assembleren. ,,Wij doen aanpassingen van standaardapparaten aan de eisen van de klant of het land waar ze naar toe gaan.''

Het bedrijf legt de nadruk op flexibiliteit, ook bij het personeel. De binding met Frans Maas wordt onder meer gestimuleerd door de eigen International Business School, eveneens gevestigd in het complex Trade Port West. ,,Elk jaar volgen hier zo'n duizend werknemers uiteenlopende cursussen'', vertelt hoofd corporate training Sigrid Helbig, die leiding geeft aan een team van vier vaste docenten. Gastdocent Benjamins houdt regelmatig een stimulerend praatje voor de internationale cursisten.

Wanneer Henk Benjamins in mei volgend jaar de leiding van het 7.200 man tellende concern overdraagt aan de van Stork afkomstige Arvid Manneke (44), krijgt de nieuwe bestuursvoorzitter niet alleen een vrijwel compleet Europees netwerk in zijn schoot geworpen. Een fors gereorganiseerd Frans Maas wist in de afgelopen tien jaar de omzet meer dan te verdubbelen naar het huidige niveau van ruim 1 miljard euro.

,,Frans Maas wordt conservatief gefinancierd en is een aantrekkelijke overnamepartij'', schat analist Berkelder van Petercam in. Het bedrijf heeft na de laatste grote eigen overname – concurrent Furness in 2000 – geen substantiële financieringsbehoefte. ,,Je kunt je dan ook afvragen wat ze nog op de beurs doen. Als Delft Instruments van de beurs kan worden gehaald, waarom dan niet Frans Maas?'' vraagt Berkelder zich af. Potentiële kandidaten zijn de grotere concurrenten en durfkapitalisten voor wie de huidige beurswaarde van Frans Maas van zo'n 200 miljoen euro geen beletsel vormt.

Benjamins voelt er niets voor om te worden overgenomen. ,,De schaal die we nu hebben is een garantie voor zelfstandigheid op lange termijn.''

De erfenis van Benjamins als topman zal ook bestaan uit allianties van Frans Maas met bedrijven buiten Europa. Daaronder is FedEx voor de Noord-Amerikaanse markt. Behalve in Rusland en Noord-Afrika – en de Europese `witte vlekken' Albanië en Moldavië – denkt Benjamins niet aan het starten van eigen vestigingen. ,,Ik pieker er niet over om Frans Maas buiten Europa op te bouwen'', stelt Benjamins.

En de onvermijdelijke groeimarkt China? Daarvoor wil Frans Maas binnenkort een alliantie aankondigen met een in Hongkong gevestigde onderneming.