Koop een bank in de VS

De aandelenkoers van BNP Paribas was de laatste tijd gaan zwalken doordat beleggers vreesden dat de Franse bank op het punt stond een dure en riskante overname in Europa te doen – bijvoorbeeld de Duitse Commerzbank. Daarom is het een opluchting dat topman Baudouin Prot een verstandige besteding heeft gevonden voor althans een deel van het overtollige kapitaal van BNP van naar schatting 4 miljard euro. Hij heeft een premie van 15 procent geboden voor Community First, een regionale bank in de VS. Tot zover het verhaal van de uit de pan rijzende marktwaarde van Amerikaanse banken, in het kielzog van het enorme bod van Bank of America op FleetBoston.

Community First verleent BancWest, de Amerikaanse dochter van BNP, een geografisch bereik in het westen van de Verenigde Staten dat zich veel verder uitstrekt dan het Californische kerngebied. Maar de werkelijke mogelijkheden liggen in het omlaag brengen van de kosten van Community First. BNP meent een kwart daarvan te kunnen elimineren. De kosten beslaan immers 60 procent van de inkomsten, terwijl dat bij BancWest slechts 47 procent is. Daardoor moet vóór het eind van het jaar op z'n minst 50 miljoen dollar extra binnengebracht kunnen worden, bovenop een winst vóór belastingen van 112 miljoen dollar in 2003.

De vraag is of de aandeelhouders van Community First de transactie zullen blokkeren, omdat zij denken meer uit de kan te kunnen halen. Een boete van 3,5 procent op het verbreken van de overeenkomst en een aanbeveling van de raad van bestuur zijn de meest voor de hand liggende obstakels voor een tegenbod.

Bovendien zou iedere gegadigde die een hoger bod wil uitbrengen met grof geweld in de kosten moeten gaan snijden. Bij dit soort banken kan dat riskant zijn, omdat de klanten dan waarschijnlijk in opstand komen. Dus ook al zou een concurrerende bank het zich kunnen veroorloven meer te betalen, dan nog zou zo'n overeenkomst wel eens te hoog gegrepen kunnen zijn.

Met meer dan tweeduizend van dit soort banken van soortgelijke omvang in de hele Verenigde Staten hoeft Prot niet bang te zijn dat hij straks niet meer weet waaraan hij de rest van zijn geld moet besteden.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.