Martha Stewart stapt op

De Amerikaanse lifestyle-goeroe Martha Stewart heeft zich, na haar strafrechtelijke veroordeling deze maand, volledig teruggetrokken uit de top van haar bedrijf. Dat is gisteren bekendgemaakt. Marketingdeskundigen achten de kans groot dat het merk `Martha Stewart' langzaam met haar ten onder gaat.

Stewart (62) was vorig jaar al afgetreden als voorzitter van Martha Stewart Living Omnimedia, een beursgenoteerde design-onderneming en uitgeverij, maar ze bleef aan als chief creative officer en had nog steeds zitting in de raad van commissarissen. Nu heeft ze die twee functies ook neergelegd en is ze alleen nog als adviseur verbonden aan het door haar opgerichte tijdschrift, Martha Stewart Living, dat in de toekomst Everyday Living zal heten.

,,Ik neem deze beslissing vandaag omdat ik denk dat dit het beste is voor de onderneming'', aldus Stewart in een verklaring. ,,Ik ben somber gestemd over mijn juridische situatie – en het spijt me dat die mijn werknemers zoveel pijn en moeilijkheden heeft bezorgd.'' Martha Stewart Living, gevestigd in New York, heeft ruim vijfhonderd mensen in dienst. Hoeveel van hen ontslag krijgen aangezegd is onduidelijk.

Stewart is schuldig bevonden aan het liegen tegen justitie in een onderzoek naar een omstreden aandelentransactie in 2001. Ze kijkt aan tegen een gevangenisstraf van 12 à 16 maanden. Haar advocaten hebben aangekondigd in hoger beroep te gaan.

Martha Stewart Living Omnimedia, een bedrijf met een omzet van een kwart miljard dollar, dat stijlvolle huishoudelijke artikelen ontwerpt, boeken en tijdschriften uitgeeft en tv-programma's produceert, draait in alles om zijn oprichtster en naamgeefster, een voormalig fotomodel dat in 1972 begon als cateraar in Connecticut. In marketingtermen wordt Stewart ook wel een branded business entrepreneur genoemd, in dezelfde geest als tv-presentatrice Oprah Winfrey en vastgoedmagnaat Donald Trump.

Maar sinds Stewart werd verdacht, daarna aangeklaagd en ten slotte veroordeeld voor de rechtbank in New York, hebben diverse zakelijke partners haar vaarwel gezegd. Geplande columns en rubrieken voor kranten en tijdschriften zijn geschrapt of van inhoud en opmaak gewijzigd. Het entertainmentbedrijf Viacom maakte een eind aan haar voorheen populaire show Martha Stewart Living, waarin zij de perfecte appeltaart bakte, droogbloemen schikte en voordeed hoe men pompoenen snijdt met Halloween. Alleen het belangrijkste afzetkanaal voor haar potten, pannen en handdoeken, de winkelketen K-Mart, heeft de samenwerking nog niet beëindigd. K-Mart bevindt zich overigens zelf ook in de problemen, wegens een boekhoudkundig schandaal.