Klopjacht op Al-Qaeda in Pakistan

In het westelijk grensgebied van Pakistan zijn vanochtend gevechten uitgebroken tussen paramilitaire eenheden van het Pakistaanse leger en strijdgroepen van lokale stamleiders. Het leger is in het onherbergzame grensgebied met Afghanistan op zoek naar leden van Al-Qaeda die daar bescherming zouden genieten van de lokale bevolking. Volgens Pakistaanse zegslieden vonden bij het aanbreken van de dag hevige schotenwisselingen plaats en zijn al ten minste vijf doden gevallen.

De Verenigde Staten oefenen zware druk uit op Pakistan om eindelijk eens serieus werk te maken van de jacht op milities van Al-Qaeda en op Osama bin Laden, van wie wordt vermoed dat hij zich ook ergens in de grotendeels autonome stammengebieden ophoudt. Morgen arriveert de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken, Colin Powell, met die boodschap in Islamabad.

De confrontatie tussen het Pakistaanse leger en de lokale Pathaanse strijdgroepen vindt plaats in de buurt van de stad Wana in Zuid-Waziristan, halverwege de hoofdstad Islamabad en de zuidwestelijke stad Quetta. Vorige week schoot het Pakistaanse leger daar per ongeluk dertien burgers dood, hetgeen tot grote woede heeft geleid onder de bevolking. Aan de overzijde van de grens met Afghanistan zijn Amerikaanse troepen en eenheden van het nieuwe Afghaanse leger een grootscheeps `lente-offensief' begonnen om leden van Al-Qaeda van die kant op te jagen.

De Pakistaanse president Pervez Musharraf riep gisteren in de noordwestelijke grensstad Peshawar tegenover een gehoor van stamleiders op tot hun volledige medewerking. Hij onderstreepte dat de jacht op de leden van Al-Qaeda koste wat kost moet slagen. Als de operatie in Zuid-Waristan mislukt, zal dat ,,zeer ernstige repercussies voor het land'' hebben, waarschuwde hij in een indirecte verwijzing naar de Amerikaanse druk. Volgens hem bevinden zich 500 tot 600 ,,buitenlandse verdachten'' in de betreffende regio - Arabieren maar onder andere ook Oezbeken en Tadzjieken. ,,We willen niet dat ze hier wapens en training krijgen en onrust veroorzaken aan de overkant van de grens'' (in Afghanistan), zei hij. Hij beloofde ook dat `buitenlanders' die de wapens neerleggen en zich overgeven, door Pakistan niet zullen worden uitgeleverd aan een derde land. Of dat aanbod ook voor Osama bin Laden geldt, zei hij er niet bij.

Musharraf stelde de stamhoofden gerust dat Pakistan blijft bij zijn weigering Amerikaanse troepen op zijn grondgebied te laten opereren. Maar hij gaf wel toe dat enkele tientallen Amerikaanse militairen van speciale eenheden in het stammengebied actief zijn en inlichtingen uitwisselen met Pakistaanse troepen.