Slinkend Aegon speurt naar groei

De winst van Aegon groeit met dubbele cijfers. Net als vroeger. De topman: `Als de aandelenmarkt naar beneden gaat, hebben we weer een probleem.'

Het bureau van oud-topman Kees Storm staat er nog steeds. Niet in de kamer van zijn opvolger, de Amerikaan Don Shepard, maar vlak naast de hoofdingang van Aegon, als een soort relikwie uit de gouden periode toen het verzekeringsbedrijf duizelingwekkend hard groeide.

Gisteren maakte Aegon bekend voor het tweede achtereenvolgende jaar te zijn gekrompen. De omzet daalde vorig jaar met 9 procent. De sluipkrach op de beurs echoot nog steeds na in de handel van Aegon. ,,Mensen willen geen producten meer die teveel beleggingsrisico hebben'', licht bestuursvoorzitter Donald Shepard in gesprek met deze krant toe. Aegons verkoop van dit soort `variabele annuïteiten', die tot voor kort met name in de Verenigde Staten gretig aftrek vonden, halveerde vorig jaar naar 5,6 miljard euro.

Wat de klant wil, wil Aegon juist niet: beleggingsproducten met een hoog gehalte gegarandeerd rendement. Voor Aegon is het zoeken naar een nieuw evenwicht, want vorig jaar zorgden te zonnige garanties nog voor een strop van 0,6 miljard euro. Bovendien moet Aegon in het huidige renteklimaat extra alert zijn. ,,De rente, met name in de Verenigde Staten, is historisch laag. Aegon moet minder garanderen, en dat kan ten koste gaan van het aantal klanten'', zegt Shepard. Bij de keuze tussen meer productie of meer winst koos Aegon het afgelopen jaar voor het laatste.

Nog belangrijker voor Aegons winst was het beursklimaat zelf. Het aantrekken van de beurs – de AEX-index staat bijna 60 procent boven het dieptepunt van twaalf maanden geleden – proeft Aegon meteen in zijn winst. In 2003 kwam die 16 procent hoger uit op 1,79 miljard euro. Stroppen op beleggingsproducten namen af, evenals de stroppen op bedrijfskredieten.

Maar Aegon riep vrijdag de omzetgroei uit als topprioriteit voor 2004, niet de winstgroei. De afzet van nieuwe verzekeringsproducten blijft de levensader van een verzekeraar. Grote vraag is waar Aegons groei vandaan moet komen. De financiële slagkracht van Aegon is beperkt door de correctie op de beurs. Ooit was het aandeel Aegon meer dan vijftig keer zijn winst waard, nu ligt dat rond de tien. ,,Ons aandeel was een fantastisch betaalmiddel voor overnames.'' Nu zal een overname veel eerder betaald moeten worden met contanten. ,,We houden niet veel geld over om overnames mee te betalen. Ik kan nu eenmaal niet meer uitgeven dan wat ik heb.''

En Aegon wil niet risicovoller gaan leven door een overname met leningen te financieren. De verzekeraar heeft de afgelopen jaren er juist alles aan moeten doen om het incasseringsvermogen op peil te houden. De afboekingen op beleggingen en leningen vergden een ingetogen dividendbeleid en een kapitaalinjectie, onder meer met hulp van de bevriende grootaandeelhouder, de Vereniging Aegon.

Aegon wil groeien in bestaande en nieuwe markten. Wie onvoldoende geld heeft kan samenwerkingsverbanden aangaan. Aegon doet dat, onlangs nog in Spanje. ,,In nieuwe markten heeft het onze voorkeur om met een partner van start te gaan'', zegt de bestuursvoorzitter van Aegon. Hij noemt de eerste resultaten van China en Slowakije, waar Aegon onlangs actief is geworden, ,,bemoedigend''. In Taiwan verviervoudigde de afzet van levensverzekeringen naar 335 miljoen euro. Shepard noemt Japan en Duitsland interessante markten om actief te worden. Volgens Shepard is Japan de tweede markt ter wereld als het gaat om levensverzekeringen.

Daarnaast ziet Shepard voldoende mogelijkheden in de verzekeringsmarkt voor pensioenen en arbeidsongeschiktheid. Het concern breidt bovendien uit in de assurantiewereld. De afgelopen jaren is Aegon steeds opzichtiger actief geworden in de markt voor assurantietussenpersonen, het belangrijkste distributiekanaal voor Aegons verzekeringsproducten. Dit jaar telde Aegon voor het eerst Meeùs, de grootste assurantietussenpersoon van Nederland, volledig in de boeken mee.

De sluipkrach bracht Aegon grote stroppen en wierp de aandelenkoers ver terug. Is Aegon nu beter bestand tegen een nieuwe krach? Shepard: ,,Als de aandelenmarkt naar beneden gaat, hebben we weer een probleem. Als de rente te snel stijgt voelen we het in onze beleggingsportfeuille met obligaties. Stabiliteit op de financiële markten maakt ons gelukkig.''