Dwergen veroveren advocatenland

Advocatenkantoren die een niche bedienen zijn in opmars. Ze zijn opgezet door juristen van gerenommeerde firma's. ,,Dit werkt plezieriger.''

Als paddestoelen schieten ze uit de grond: kleine advocatenkantoren die zich richten op één, twee of hooguit drie rechtsgebieden. De oprichters van deze nichekantoren zijn niet de eerste de beste. Het zijn door de wol geverfde advocaten van grote, gerenommeerde kantoren als De Brauw Blackstone Westbroek, Houthoff Buruma of Lovells.

Zo bekend als de kantoren zijn waarvan de advocaten afkomstig zijn, zo onbekend zijn hun afsplitsingen. Wie kent bijvoorbeeld Bronsgeest & Deur Advocaten? Palthe Oberman? Boot Advocaten? Of de Nederlandse vestiging van Howrey Simon Arnold & White, waar de Nederlander Willem Hoyng achter zit?

Deze nichekantoren zijn de afgelopen anderhalf jaar ontstaan. Bronsgeest & Deur legt zich volledig toe op arbeidsrecht, net zoals Palthe Oberman. Boot Advocaten houdt zich bezig met vastgoedrecht. Zo zijn er nog een trits kantoren waar vijf tot hooguit dertig mensen werken. Het zijn dwergjes tussen de grote kantoren waar honderden advocaten werken.

Erik Deur, een van de twee oprichters van Bronsgeest & Deur, komt bij Lovells vandaan, een Brits advocatenkantoor dat vier jaar geleden naar Nederland kwam door de overname van het Amsterdamse advocatenkantoor Ekelmans Den Hollander. Deur somt op waarmee hij Lovells heeft verlaten. ,,We waren bij Lovells met arbeidsrecht een ondersteunende dienst voor het ondernemingsrecht. We hadden daardoor nauwelijks direct contact met de klanten. Ook konden we als praktijk niet onze eigen koers varen. Nu zijn we als zelfstandig kantoor veel besluitvaardiger.''

Het geluid van Deur klinkt als een echo bij andere advocaten die hun werkgever hebben ingeruild voor een zelfstandig bestaan. Alexandra Boot laat vanuit Cannes, waar op dit moment de belangrijkste vastgoedbeurs van Europa plaatsvindt, weten dat haar klanten ,,uitermate tevreden'' zijn over haar beslissing om op eigen kracht verder te gaan. De 39-jarige Boot, onder meer gevormd bij Houthoff Buruma, vertelt dat haar klanten ,,nu durven te bellen zonder dat meteen de meter gaat lopen''. Boot claimt, net zoals Deur, uurtarieven te hanteren die lager liggen dan bij de multidisciplinaire kantoren. Beiden verklaren hun klantenbestand te zien groeien.

Nu zijn vastgoed- en arbeidsrecht twee gebieden die een nationaal karakter hebben. Bronsgeest & Deur en Boot Advocaten hebben vrijwel alleen maar pur sang Nederlandse bedrijven als klant.

Maar internationale rechtsgebieden kunnen ook nopen tot een andere visie. Dat deed Willem Hoyng, die dertig jaar bij De Brauw Blackstone Westbroek werkte, en vorig jaar als vennoot vertrok om de Nederlandse vestiging van Howrey Simon Arnold & White op te zetten. Dit Amerikaanse kantoor is een nichefirma die zich wereldwijd op drie rechtsgebieden toelegt: mededinging, procederen voor de rechtbank en intellectuele eigendom. Hoyng is vermaard op dat laatste terrein.

Na lang talmen besloot De Brauw enkele jaren geleden om onafhankelijk verder te gaan. De beoogde fusie met de Britse branchegenoot Linklaters werd afgeblazen. Voor Hoyng was dit slecht nieuws. Zijn praktijk floreert door het internationale karakter, terwijl De Brauw voor een nationale praktijk koos met losse, internationale contacten. Toen de Amerikanen langskwamen om Hoyng te recruteren, hapte hij toe. ,,Dit werkt toch plezieriger. We kunnen nu veel sneller schakelen.''

Hoyng nam belangrijke klanten mee. Philips, Akzo Nobel en Stork zijn volgens hem met hun problematiek rondom octrooien overgegaan naar het Amerikaanse kantoor. De Brauw, dat nog een praktijk voor intellectuele eigendom bezit, heeft het nakijken. ,,Het is in goed overleg gebeurd'', vertelt Hoyng. ,,Natuurlijk beslist de klant waar hij naar toe gaat.''

Sylvia den Engelsen, directeur van Legal People, denkt dat de opmars van nichekantoren doorzet. Haar kantoor bemiddelt in ervaren advocaten en tijdens gesprekken komt de nichefirma regelmatig als mogelijkheid aan de orde. ,,Er zijn talloze advocaten die samen met enkele medewerkers plannen hebben om voor zichzelf te beginnen'', vertelt Den Engelsen. ,,Er zullen er dit jaar weer een paar ontstaan.''

Toch betekent de opkomst van het nichekantoor geen directe bedreiging voor het multidisciplinaire kantoor. Voor beide is bestaansrecht, denkt zowel Den Engelsen als ook Hoyng. ,,Voor fusies en overnames heb je grote teams met advocaten nodig. Dat kunnen alleen de grote, algemene kantoren leveren'', zegt Hoyng.