Brein achter kaping Achille Lauro

In Amerikaanse detentie in Irak is maandag Abu Abbas gestorven, het Palestijnse brein achter de kaping van het Italiaanse cruiseschip Achille Lauro in 1985 waarbij de joodse Amerikaan Leon Klinghoffer werd vermoord. Zijn dood werd gisteren door een woordvoerder in Washington meegedeeld. Abu Abbas, leider van het kleine, radicale Palestijns Bevrijdingsfront (PLF), werd vorig jaar april door Amerikaanse speciale eenheden opgepakt in de Iraakse hoofdstad Bagdad, waar hij 17 jaar eerder zijn toevlucht had gezocht.

Volgens Amerikaanse zegslieden en volgens Palestijnse functionarissen in Ramallah is hij een natuurlijke dood gestorven. Maar aanhangers in de Gazastrook beschuldigden de Amerikanen van moord. Volgens hen was zijn detentie illegaal, aangezien hij van Israël amnestie had gekregen voor eerdere gewelddaden in het kader van de Oslo-akoorden van 1993.

Abbas, bij Haifa geboren als Mohammed Abbas, kreeg bekendheid door de spectaculaire middelen die hij inzette om de Israëlische defensie te ontwijken op weg naar terreuracties in Israël: rubberboten, hanggliders en zo. Maar zijn overlijden zou geen aandacht hebben gekregen als hij in 1985 niet de kaping van de Achille Lauro, de vroegere Willem Ruys, had georganiseerd. Op 7 oktober nam een gewapend commando van vier PLF-strijders (Abu Abbas was er niet bij) de macht over het cruischip over dat met 450 passagiers in de Middellandse Zee voer. Tijdens de drie dagen durende operatie vermoordden zij de 69-jarige Klinghoffer, waarna zij hem in zijn rolstoel overboord zetten.

De daders eisten – vergeefs; ze gaven hun actie na drie dagen op – de vrijlating van 50 Palestijnen die in Israël gevangen zaten. Maar Abu Abbas zei zelf later dat het de bedoeling was geweest om het schip te gebruiken als transportmiddel naar Israël voor een aanval op een marinebasis.

Abu Abbas werd in Italië in 1986 bij verstek – een vliegtuig met hem als passagier was er door de Amerikanen tot landen gedwongen maar hij was tijdig `ontsnapt' – tot levenslang veroordeeld. Rome had tot dusverre echter geen aanstalten gemaakt de Amerikanen om zijn uitlevering te vragen.