`Shell kende probleem al jaren'

Bestuurders van de Koninklijke/Shell Groep wisten twee jaar geleden al dat het concern de olie- en gasreserves veel te hoog inschatte. Dit meldt de Amerikaanse zakenkrant The Wall Street Journal vandaag op basis van twee anonieme bronnen.

De krant bericht dat de vorige week afgetreden topman Sir Philip Watts en productiechef Walter van de Vijver begin 2002 werden gewaarschuwd dat een deel van de reserves niet werd geboekt volgens de strikte regels van de Amerikaanse beursautoriteit SEC. Dit zou blijken uit een interne memo van het Nederlands-Britse energieconcern die anonymi hebben doorgespeeld aan de krant.

Destijds zou sprake zijn geweest van een overwaardering van de reserves met zo'n één miljard vaten olie. Twee jaar later – op 9 januari 2004 – schokte Shell de financiële markten door de `bewezen' olie- en gasreserves terug te brengen met 20 procent, het equivalent van 3,9 miljard vaten olie. Die geschrapte reserves voldeden niet aan de criteria die de SEC stelt aan opname in de boeken. De bijstelling deed de beurswaarde van het bedrijf in een ochtend met 10 miljard euro kelderen.

Shell wilde vanmorgen niet reageren op het bericht. ,,We zijn bezig met een onderzoek naar de reserves dat binnen enkele weken of maanden gereed zal zijn. Wij zullen de conclusies van dit onderzoek bekendmaken'', aldus een woordvoerder. Ook de SEC onderzoekt de zaak.

De bijstelling in januari heeft al grote gevolgen gehad voor het concern. Vorige week stapten Shell-bestuursvoorzitter Watts en zijn kroonprins Van de Vijver op, na een intern onderzoek naar de feiten en omstandigheden rond 9 januari. De commissarissen lieten weten geen vertrouwen meer te hebben in de twee.

Bij het onderzoek naar de bijstelling van de reserves kijkt Shell ook of de ingewikkelde Nederlands-Britse bedrijfsstructuur mede schuld is aan de problemen. Verschillende grote aandeelhouders vinden dat en pleiten voor verandering.

Shells nieuwe topman, Jeroen van der Veer, zei vrijdag dat hij voor april 2005 een besluit zal nemen over deze structuur.