Hockeyers kunnen nog niet achterover leunen

Na de zege op Polen zijn de hockeyers zeker van deelname aan de Spelen. Maar: ,,Willen we in Athene meedoen om de hoofdprijs, dan moet ons niveau omhoog.''

Uitgerekend op de dag dat in Madrid de lente aanbrak plaatsten de Nederlandse hockeyers zich voor het olympisch toernooi in Athene, waar de ploeg de derde opeenvolgende titel veilig hoopt te stellen. Opgelucht maar ingetogen onderging de selectie dat wapenfeit gisteren na de routineklus tegen Polen (4-0). In de wetenschap dat het tot dusver vertoonde spel in Griekenland niet toereikend zal zijn om zich te mengen in de strijd om de medailles.

,,Willen we in Athene meedoen om de hoofdprijs, dan moet ons niveau omhoog'', erkende doelman Guus Vogels na het bereiken van de halve finales, waarvoor ook Spanje zich plaatste door een 2-1 zege op Groot-Brittannië. ,,Het eerste doel plaatsing is bereikt, nu wacht het tweede, en dat is dit toernooi winnen'', betoogde Vogels. ,,Die wil leeft heel sterk. We gaan nu niet achterover leunen of verstoppertje spelen.''

Verdediger Sander van der Weide beweerde evenmin de handrem te willen aantrekken in de resterende drie duels. ,,Australië, Duitsland en Korea zijn hier niet. Als je dan vierde wordt, ga je niet lekker naar Athene. We moeten dit toernooi winnen, al was het maar voor ons zelfvertrouwen.'' En voor het eergevoel, nadat de laatste missie, het EK in Barcelona, vorig najaar uitliep op een mislukking. De ontluisterende vierde plaats bleek de inleiding tot een rebellie, die bondscoach Joost Bellaart uiteindelijk geen andere keuze liet dan opstappen en de spelers opzadelde met het stigma `zeurpieten'.

Bellaarts opvolger Terry Walsh lijkt de zaken defensief op orde te hebben. Al zal de Australiër beseffen dat steunpilaren Taeke Taekema en Erik Jazet blessuregevoelig zijn, en talent Robert van der Horst (18) van Oranje Zwart een kans verdient. Ook zal de vakman uit Perth beseffen dat rechtsachter Van der Weide beter tot zijn recht komt op het middenveld. Hetzelfde geldt voor Teun de Nooijer. Maar ook hij zal geduld moeten hebben. Pas zodra centrumspits Marten Eikelboom terugkeert in de selectie, zal de 27-jarige sterspeler uit zijn lijden worden verlost.

Eikelbooms komst is gewenst, zo bleek gisteren tegen de grillige Polen. ,,We zullen effectiever met de kansen moeten omgaan'', sprak De Nooijer met gevoel voor understatement. Vier treffers uit 21 doelpogingen is een moyenne waarvoor zelfs een juniorenploeg zich zou schamen. Walsh kondigde reeds bij zijn aantreden aan dat ,,het rendement van de Nederlandse aanval omhoog moet''. Die noodkreet kon hij gisteren herhalen. Binnenkort hoopt hij goaltjesdief Eikelboom (30) over te halen.

Ook de effectiviteit van de strafcorner zal omhoog moeten. In vier duels mocht Nederland achttien keer aanleggen vanaf de cirkelrand. Slechts vier doelpunten waren het gevolg. Met een scoringspercentage van minder dan dertig zijn nog maar heel weinig internationale prijzen gewonnen in de hockeygeschiedenis.

Maar Walsh zal niet zo onverstandig zijn om de komende drie duels zijn troefkaarten op tafel te leggen. Waarom cornervarianten laten zien als de concurrentie meekijkt? Slechts de ploegen in nood zijn gedwongen het achterste van hun tong te laten zien. Nederland, Spanje, Pakistan en India of Nieuw Zeeland houden hun listige vondsten liever achter de hand tot `Athene'.

Grote vraag is echter of Nederland nog voldoende kwaliteit heeft voor titelprolongatie. Maurits Hendriks, bondscoach van Spanje, typeerde de speelwijze van de ploeg die hij in Sydney naar het goud leidde als ,,zakelijk en behoudend''. Het elftal leunt volgens hem te zwaar op de routiniers. Die woorden passen in de koude oorlog op weg naar de Spelen, en maakten dan ook geen indruk op Walsh' assistent Michel van den Heuvel. Stellig: ,,In ons spel zit nog veel rek en voldoende frivoliteit. We hebben geen concessies gedaan aan de aanvallende huisstijl.''

Het spelplezier is weer terug, weet Van den Heuvel. ,,Maar in vergelijking met het EK is alles terug: scherpte, frisheid, discipline, noem maar op. Die hele kwestie met Joost heeft grote impact gehad op die jongens. Een paar maanden was de lol in het hockey volledig verdwenen. Als nu, na die ellende, alles weer op zijn plaats valt is dat voor iedereen een verademing.''

Zelf hield Van den Heuvel, de enige constante factor in de afgelopen drie jaar, zich bewust afzijdig van wat hij ,,een hele nare affaire'' noemt. ,,Er werd al zoveel gezegd en geschreven dat ik maar beter mijn mond kon houden. Ik hoop dat die hele zaak na dit toernooi ook voor de pers tot het verleden behoort. Zelf hebben we begin januari een dikke streep onder het verhaal gezet toen we met een aantal jongens nog een keer bij elkaar hebben gezeten. Wie nog wat op z'n lever had, kon het toen zeggen en daarna niet meer. We moeten vooruit kijken, eerst naar dit toernooi en vervolgens naar Athene.''

Het duel tegen Spanje (2-2) leverde Walsh en Van den Heuvel veel informatie op. ,,Bepaalde delen van de wedstrijd stonden we enorm onder druk, terwijl dat niet nodig was. Spanje liet gaten vallen. Die ruimtes hadden we moeten benutten. Maar in de hectiek werden verkeerde beslissingen genomen. Dat was leerzaam.''