Zakenvrouw Martha Stewart schuldig

Martha Stewart, Amerika's bekendste zakenvrouw, is gisteren door een jury bij een federale rechtbank in Manhattan schuldig bevonden aan alle aanklachten tegen haar. Stewart (62) reageerde aangeslagen, maar liet onmiddellijk weten dat ze in hoger beroep zal gaan.

Ook haar beleggingsadviseur bij zakenbank Merrill Lynch, Peter Bacanovic, werd schuldig verklaard, in vier van de vijf aanklachten tegen hem. Het tweetal was beschuldigd van liegen en samenzweren tegen justitie bij haar onderzoek naar een controversiële aandelentransactie in december 2001.

De uitspraak wordt gezien als een grote overwinning voor justitie, die momenteel diverse zaken voert die voortkomen uit de golf aan bedrijfsschandalen van de afgelopen twee jaar. ,,Het is een zege voor de kleine man die in de markt belegt en die geld verliest aan dit soort malversaties'', zei jurylid Chappell Hartridge, een computerprogrammeur uit de Bronx, tegen verslaggevers na afloop van de de beraadslagingen, die nog geen drie dagen hebben geduurd.

Voor elk van de aanklachten tegen Stewart en Bacanovic staat vijf jaar gevangenisstraf. Strafrechtdeskundigen menen dat de twee veroordeelden niet langer dan een jaar in de gevangenis zullen hoeven doorbrengen. De zitting over de strafmaat is op 17 juni. Tot die tijd blijft het duo op vrije voeten.

Advocaat Bob Bittman van het kantoor White & Case in New York, een voormalige openbaar aanklager en specialist op het gebied van witteboordencriminaliteit, denkt dat Stewart geen enkele kans heeft in hoger beroep. ,,Deze zaak is zo klaar als een klontje. Kroongetuige Douglas Faneuil gaf een geloofwaardige uitleg van het een-tweetje van Stewart en Bacanovics. Er was geen speld tussen te krijgen'', zegt Bittman. Stewarts advocaat Robert Morvillo hield de verdediging kort. Hij riep maar één getuige op. Zijn belangrijkste argument was dat het openbaar ministerie te weinig bewijs had. De enige uitweg voor de verdediging, aldus Bittman, is om het in hoger beroep te gooien op ,,vergiftiging van de jury'', omdat die te zeer zou zijn beïnvloed door de media, of door de zwaarste aanklacht van beursfraude. Die werd later door de rechter weggenomen.

,,Je vraagt je af of Stewart niet beter meteen had kunnen toegeven dat ze door Bacanovic was getipt'', zegt Jonathan Macey, een hoogleraar in het recht aan Yale University. ,,Handel met voorkennis is een minder zwaar misdrijf dan liegen tegen justitie.''

De koers van Martha Stewart Living Omnimedia, haar voorheen succesvolle productiebedrijf dat onder meer handelt in lifestyle-produkten, steeg gistermorgen op de New Yorkse beurs omdat het gerucht ging dat Stewart zou worden vrijgesproken. Toen de uitspraak bekend werd, dook de koers met 20 procent tot iets onder de vijftien dollar.