Gardener meer dan gevaarlijke outsider op Spelen

Jason Gardener is voor sprintersbegrippen een rustige jongen, die zijn eerste wereldtitel indoor ingetogen vierde. Hij wil niet worden gezien als de vervanger van de Dwain Chambers.

Sprinters zijn speciale mensen: luidruchtig, expressief en vooral explosief. En ze praten vaak net zo snel als ze lopen. Vooral Gail Devers, de Amerikaanse die gisteren in Boedapest op 37-jarige leeftijd voor de derde keer wereldkampioen op de 60 meter werd, ratelt maar door. Maar ze zegt dan ook het gevoel te hebben door een propeller te worden aangedreven. Van dergelijke metaforen bedient Jason Gardener (28) zich niet. Zijn ingetogen karakter voorkwam een tweede Deveriaanse show tijdens de persconferentie. De Brit was gewoon blij dat hij na twee Europese indoortitels zich eindelijk wereldkampioen mag noemen.

Van alle sprinters spreekt Gardener waarschijnlijk het minst tot de verbeelding. Met twee Europese indoortitels tel je niet echt mee bij de jongens van het kaliber Maurice Greene en Tim Montgomery. Onder de sterke Amerikanen wordt Gardener weliswaar gerespecteerd als een voortreffelijke indoorsprinter, maar hij wordt niet gezien als iemand voor wie ze moeten vrezen op het `echte' werk, de 100 meter. Maar de Brit heeft op de 100 meter een persoonlijk record van 9,98 seconden op zijn naam staan. Desondanks wordt hij bij de Olympische Spelen in Athene hooguit gezien als een gevaarlijke outsider.

En toch doen de Amerikanen er goed aan in augustus in Athene alert te zijn op Gardener, want hij heeft een buitengewoon constant indoorseizoen achter de rug, die als opmaat tot een succesvolle zomer op de 100 meter zou kunnen dienen; zeker als de Greene en Montgomery met blessures blijven sukkelen. Kim Collins zou Gardeners voorbeeld kunnen zijn, want de sprinter uit Saint Kitts & Nevis werd vorig jaar zomer in Parijs wereldkampioen op de 100 meter nadat hij in maart achter de Amerikaan Justin Gatlin tweede was geworden bij de wereldindoorkampioenschappen in Birmingham.

En er is nog een reden om Gardener in Athene in de gaten te houden. Sinds vorig jaar heeft hij zijn trainer David Lease ingeruild voor Malcolm Arnold, de oud-trainer van meervoudig hordenkampioen Colin Jackson. En die verandering heeft Gardener merkbaar goed gedaan. Hij is krachtiger, sneller en vooral mentaal sterker geworden. Met uitzondering van een wedstrijd in Birmingham, waar hij een valse start veroorzaakte, won Gardener deze winter alle wedstrijden waarin het startte. Met dank, zegt hij, aan zijn nieuwe trainer.

Waar Lease de nieuwe wereldkampioen niet meer vooruit kon helpen, heeft Gardener bij Arnold nieuwe inspiratie gevonden. Hij zegt zelf ,,een andere atleet te zijn geworden.'' De sprinter: ,,Ik ben fysiek sterker geworden en mijn techniek is aanmerkelijk verbeterd. Gek genoeg heeft de toegenomen intensiteit geleid tot vermindering van de rugklachten die mij vele jaren parten hebben gespeeld. Ik kan zelfs weer autorijden, iets dat lange tijd onmogelijk was. Bovendien ben ik mentaal sterker geworden. Ik kan weliswaar een beroep doen op een sportpsycholoog, maar zo lang ik zo presteer als deze winter heb ik zijn hulp niet nodig. Succes is de beste therapie de er bestaat.''

Wijs geworden door tegenslagen uit het verleden liet Gardener zich gisteren niet verleiden tot het wekken van verwachtingen voor de komende zomer op de 100 meter. Hij zei zich geheel gericht te hebben op het indoorseizoen, want hij wilde coûte que coûte wereldkampioen worden. Het is voor de Engelsen ook heel verleidelijk hem als de nieuwe hoop op de sprint te profileren, omdat met de schorsing van regerend Europees kampioen op de 100 meter Dwain Chambers wegens het gebruik van doping een vooraanstaand sprinter is weggevallen. En Gardener zou Chambers' opvolger kunnen zijn, veronderstellen veel Britten. Alleen was hijzelf gisteren zo wijs niet in die val te trappen. De wereldkampioen indoor: ,,Ik blijf realistisch en leef bij het moment; dat heb ik van mijn talrijke blessure geleerd. Gezond blijven is vooralsnog mijn belangrijkste doel. En pas vanaf maandag houd ik me bezig met het zomerprogramma.''

Gehard door vele tegenslagen maakte Gardener zich gisteren niet boos over de veronderstelling dat de waarde van zijn wereldtitel is gedevalueerd door het ontbreken van een trits goede sprinters. Velen focussen zich op de Olympische Spelen en ontbreken dit weekeinde in Boedapest, omdat de WK indoor niet in hun programma zouden passen. Tot de afwezigen behoort regerend indoorkampioen Gatlin, Montgomery als wereldrecordhouder op de 100 meter, Collins als wereldkampioen 100 meter en olympisch kampioen Greene. Gardener hanteert evenwel het adagium, dat wie er niet is ook niet meetelt. Zijn titel staat en zijn naam gaat de boeken in. En dat telt voor hem.

Overigens werd Gardener in een waardige tijd kampioen: 6,49 seconden. En hij kon niet nalaten daaraan te refereren. Bovendien versloeg hij Shawn Crawford, die de Amerikaanse trials had gewonnen. Crawford werd tweede in 6,52, terwijl de Griek Yeoryios Theodoridis, niet in het minst tot zijn eigen verbazing, als derde finishte. Bij de vrouwen streden achter de onaantastbare Devers de Belgische Kim Gevaert en de Wit-Russin Yuliya Nesterenko om zilver en brons. Beiden klokten 7,12 seconden, maar in honderdsten van seconden gerekend was Gevaert sneller en werd tweede. De derde plaats ging derhalve naar Nesterenko.