Titelverdediger Derksen in Dubai in schaduw Woods

Robert-Jan Derksen begon gisteren als titelverdediger aan de Dubai Desert Classic. De Nederlandse golfer hoopt te bewijzen dat zijn zege van vorig jaar geen toevalstreffer was.

,,From Holland, the defending champion, Robert-Jan Derksen.'' Met die mooie aankondiging van de starter en een gul applaus van het publiek begon gistermiddag voor Robert-Jan Derksen de Dubai Desert Classic.

De 30-jarige Nederlander stond in de aanloop naar het toernooi volop in de schijnwerpers. In de meeste voorbeschouwingen werd Derksen aangeduid als `the surprise winner'. Dankzij een late afzegging van Tiger Woods, werd Derksen vorig jaar op het laatste moment van eerste reserve deelnemer. Het sprookje was compleet toen hij een paar dagen later het toernooi op sensationele wijze won. Derksen bereidde zich dit jaar terdege voor. Hij ging vorige maand zelfs een week oefenen in Dubai.

,,Ik wil eervol mijn titel verdedigen'', sprak hij een dag voor aanvang van het toernooi. ,,Ik ben tevreden als ik na drie ronden in de positie ben om het toernooi opnieuw te winnen. Wat er vervolgens zondag tijdens de laatste ronde gebeurt zien we dan wel.''

Vorig jaar had Derksen het geluk dat Tiger Woods de regio te gevaarlijk achtte vanwege de dreigende Golfoorlog. Dit jaar is Woods dankzij een startgeld van 2,5 miljoen dollar wel van de partij op de Emirates Golfclub. Derksen hoopte en rekende er op als titelverdediger te worden gekoppeld aan de best betaalde sportman in de wereld. Derksen: ,,Spelen met Woods is lastig. Het publiek is rumoerig en heeft alleen oog voor hem. Maar misschien is dit mijn enige kans ooit met Tiger te spelen.''

De toernooileiding willigde de wens van Derksen niet in. De Nederlander werd de eerste twee ronden gekoppeld aan Colin Montgomerie, zeven keer winnaar van de Europese ranglijst, en Padraig Harrington, op dit moment de hoogst geklasseerde Europeaan op de wereldranglijst. ,,Jammer, dan moet ik maar zorgen dat ik zondagmiddag in de laatste groep met Woods speel'', reageerde Derksen. ,,Montgomerie en Harrington zijn trouwens ook geen onaardig gezelschap.''

Derksen oogde in de aanloop naar het toernooi ontspannen, eenmaal van start lijkt hij toch last te hebben van de door hem zelf gestelde hoge verwachtingen, ziet ook vader en manager Jan Derksen. ,,Robert-Jan is doorgaans heel relaxed op de baan, nu ziet hij er gespannen uit. Hij wil zo graag laten zien dat zijn overwinning vorig jaar geen uitschieter was.''

Na zeven moeizame holes heeft Derksen de schade beperkt weten te houden tot +1, een slag boven het baangemiddelde. ,,Hij heeft heel snel een birdie nodig om los te komen'', zegt de bezorgd kijkende Jan Derksen. Even later mikt zijn zoon de bal van een meter of dertig zomaar in de hole. Jan Derksen veert op, maar de fraaie birdie brengt niet de gehoopte ommekeer. De titelverdediger komt ook in het vervolg van de ronde nooit lekker in zijn spel.

Vanwege een verlate start door ochtendmist, wordt er na veertien holes wegens invallende duisternis gestopt. Derksen staat op een score van +2. Hij praat even na met zijn coach Scott Cranfield. ,,Scott vroeg me zelf aan te geven wat er mis ging. Dat was niet zo moeilijk. Op de greens durfde ik op de een of andere manier niet door te slaan. Al mijn putts bleven te kort en mijn afslagen waren ook onzuiver, dan is het lastig golfen.''

Derksen vond niet dat hij zichzelf te veel onder druk had gezet. ,,Natuurlijk wilde ik ontzettend graag iets moois laten zien. Dat het niet lukte is jammer, maar ik kan nog veel goed maken.''

Vanochtend om kwart over zeven begon Derksen aan de resterende vier holes van de eerste ronde. Zijn score bleef ongewijzigd: +2. Hij had vanmiddag een goede tweede ronde nodig om er in het weekeinde nog bij te mogen zijn. De cut missen als titelverdediger, voor Derksen zou het een enorme deceptie zijn. Al was hij ook realistisch genoeg om in te zien dat de Dubai Desert Classic uiteindelijk maar één toernooi is op een volle speelkalender.

,,Door mijn overwinning in Dubai houd ik ongeacht mijn resultaten dit jaar speelrecht op de Tour in 2005'', zegt Derksen. ,,Daarom kan ik het me ook veroorloven mijn swing nu te veranderen. Ik moet vooruit kijken en mezelf blijven verbeteren.''