Belgacom waagt sprong in beursvijver

Over ruim twee weken vindt de grootste Europese beursgang sinds 2001 plaats. Het Belgische telecombedrijf Belgacom gaat dan naar de beurs. ,,We zijn geen groeiaandeel.''

Of Belgacom net zo'n populair `volksaandeel' wordt als KPN ooit was bij zijn beursgang? ,,We zijn geen groeiaandeel en we moeten Belgacom niet anders voorstellen dan wat het is'', zei topman Didier Bellens deze week in zijn toelichting op de beursgang per 22 maart. Het Belgacom-aandeel zal het vooralsnog vooral moeten hebben van een goed dividend. De Belgische telecomfirma, waarvan de helft plus één aandeel in handen blijft van de staat, wil jaarlijks 50 à 60 procent van de nettowinst aan dividend uitkeren.

Het wordt in elk geval de grootste beursgang in Europa sinds 2001 met een opbrengst die volgens de financiële wereld ten minste 4 miljard euro zal bedragen. De beursgang geldt als een test voor het huidige beursklimaat in de telecomsector, die na barre jaren bezig is uit het dal te klimmen.

Bij Belgacom spreekt men van het `goede-huisvader-aandeel'. En dat kan zeker voor institutionele beleggers aantrekkelijk zijn. Zij krijgen het grootste deel van de aangeboden aandelen in handen. Maar ook voor Belgische particulieren, die ten minste 15 procent krijgen, kan het voorgespiegelde dividend aantrekkelijk zijn. De KPN-aandeelhouders kwamen tenslotte van een koude kermis thuis, toen de groeiballon uiteenspatte. Toch gaf Bellens bij zijn toelichting aan dat er voor Belgacom wel degelijk ook groeiperspectief is. Bij zijn aantreden in maart 2003 als opvolger van de overleden John Goossens zei Bellens nog dat Belgacom eerst ,,operationeel sterker'' moest worden. Fondsbeheerder Bruno Lippens van Robeco beaamt dat Belgacom door zijn goede balans ,,gemakkelijk een overname van 4 miljard euro kan verteren''.

Belgacom deed in de jaren negentig niet mee aan de overnamegekte in de sector en betaalde veel minder voor z'n umts-licentie dan concurrenten elders. Het telecombedrijf is schuldenvrij. Wel ontstaat met de beursgang door de inkoop van 1,325 miljard euro aan eigen aandelen en de overdracht van het pensioenfonds aan de staat tijdelijk weer een schuld. Bellens sprak eerder van een nettoschuld van 1 miljard euro. ,,Deze schuld zal eind 2004 zijn verminderd tot slechts enkele honderden miljoenen'', zei hij in oktober bij de eerste aankondiging van de beursplannen. De overdracht van het pensioenfonds en de pensioenverplichtingen aan de staat waren nodig, omdat Belgacom anders wegens de financiële risico's onaantrekkelijk voor investeerders zou zijn. De ingekochte eigen aandelen (maximaal 10 procent volgens de Belgische wet) wil Belgacom gebruiken voor overnames, eigen personeel en optieregelingen.

De aanzet tot de beursgang kwam vorig jaar van het consortium van drie buitenlandse telecomfirma's (het Amerikaanse SBC, Tele Danmark en Singapore Telecom) die van hun aandelenpakket van ruim 46 procent af wilden om zich op de eigen markt te concentreren. Het consortium was in 1996 als de reddende engel binnengehaald om van het logge Belgische staatsbedrijf, waar politiek cliëntelisme de cultuur bepaalde, een dynamische telecomoperator te maken. In enkele jaren werd het personeelsbestand van bijna 30.000 werknemers met ruim 10.000 verminderd. Het bedrijf kreeg een modern management en werknemers werden massaal bijgeschoold. Het consortium wilde niet langer in België investeren, waardoor een beursgang de enige aantrekkelijke optie is om Belgacom meer financiële armslag en dynamiek te geven.

De als een krachtig manager bekendstaande Didier Bellens (48) is afkomstig van RTL Group, waar hij al ervaring opdeed met een beursgang. In zijn eerste jaar bij Belgacom haalde hij de bezem door het hogere kader. Hij ziet het als zijn missie om Belgacom best-in-class te maken. Het bedrijf liep enkele jaren geleden al voorop met snel internet (adsl breedband). Nu staan er miljoeneninvesteringen op stapel voor het nog geavanceerdere vdsl, waarvoor glasvezelkabels tot bijna aan de voordeur worden gelegd. Belgacom ziet hierin belangrijke groeipotentie met diensten als interactieve digitale televisie, video on demand en videoconferencing. De mobiele telefonie met dochter Proximus (25 procent Vodafone) presteert prima met een van de hoogste opbrengsten per klant in Europa. Proximus gaat de komende drie jaar 200 miljoen investeren in het umts-netwerk. Het levert 37 procent van de Belgacom-omzet en 50 procent van de bedrijfswinst voor afschrijving. Maar de concurrentie, waaronder KPN-dochter Base, is groot. Uit het prospectus blijkt dat bij vaste telefonie (52 procent van de omzet) verlies wordt geleden wegens de toenemende concurrentie (met name het Vlaamse Telenet en Tele 2) en van de mobiele telefonie. Daar zijn zeker kostenbesparingen nodig.

Bellens wil dat Belgacom zich concentreert op kernactiviteiten. Er komt dus een eind aan de diversificatie van voorganger John Goossens, die participaties kocht in bijvoorbeeld de mediasector. Over de noodzaak van een internationale partner wordt sinds de twee jaar geleden mislukte fusieonderhandelingen met KPN op dit moment bij Belgacom niet meer gesproken.

Komende maandag wordt de `prijsvork' bekendgemaakt, waarbinnen de uitgiftekoers zal uitkomen. Afgelopen week is al voorwerk gedaan bij institutionele beleggers in binnen- en buitenland, die veel interesse toonden. In de financiële wereld circuleren uitgiftekoersen van 23 tot 30 euro per aandeel, waarmee de totale bedrijfswaarde op 9,2 tot 12 miljard euro uitkomt. Het dividendrendement zou – afhankelijk van de uitgifteprijs – volgens analisten op zo'n 4 procent kunnen uitkomen. Dat is minder dan de 6 à 7 procent voor het Ierse Eircom dat ook naar de beurs gaat. Maar volgens fondsbeheerder Bruno Lippens van Robeco is de groeipotentie van het Eircom-aandeel kleiner, omdat de Ierse telecomfirma alleen vaste telefonie als activiteit heeft. ,,Het aandeel Belgacom is zeker niet onaantrekkelijk'', zegt Lippens.

De Belgische particulieren kunnen de hele volgende week op het aandeel inschrijven. Belgacom promoot zich in elk geval al als een volksaandeel. In dagbladadvertenties staat een grote foto van een blij kijkende familie als potentiële koper van Belgacom-aandelen. De Belgen kunnen zich informeren via twee speciale websites: www.belgacomvanons.be voor de Vlamingen en www.belgacomanous.be voor de Walen.