Pearson roept vragen op

Wat is er aan de hand met de Financial Times? Beleggers hadden zich wel ingesteld op slecht nieuws. Maar het operationele verlies van 32 miljoen pond was erger dan verwacht.

Bovendien hoopten beleggers dat de Financial Times (FT) in 2004 weer winstgevend zou worden. Er zijn immers tekenen die wijzen op een toenemende fusie- en overnameactiviteit en op een hogere bezettingsgraad in de City.

Maar Pearson, de eigenaar van de FT, heeft zijn doelstelling opgegeven om de FT dit jaar break even te laten draaien. In plaats daarvan wil Pearson 20 miljoen pond extra bezuinigen, wat overeenkomt met 10 procent van de kosten.

Er zijn een paar mogelijke verklaringen. Eén daarvan luidt dat Pearson voorzichtig is met zijn voorspellingen. Een andere is dat er iets ernstigers aan de hand is. In januari en februari van het afgelopen jaar liep de advertentieverkoop nog steeds terug. Misschien is de marktpositie van de FT niet meer zo sterk als voorheen - in welk geval de krant minder van het huidige herstel zal profiteren.

De FT is niet de grootste divisie van Pearson. Het probleem is dat het erop lijkt dat een paar andere bedrijfsonderdelen ook wel eens een lastig 2004 tegemoet zouden kunnen gaan. De publieksuitgeverij Penguin, die vorig jaar slecht draaide, zou dit jaar opnieuw kunnen teleurstellen. Pearson zegt dit jaar voor `zware' uitdagingen te staan en meer geld te moeten blijven investeren om het marktaandeel te laten groeien.

De andere potentiële zwakke plek van Pearson is zijn zorgelijke kwetsbaarheid voor de dalende Amerikaanse dollar. Het uitgeversconcern haalt tweederde van zijn omzet in de Verenigde Staten. Tenzij zich dit jaar een duidelijke verbetering van de wisselkoers voordoet, kan dat ook een zware wissel trekken op de winst.

De educatieve uitgeverij van Pearson, die 60 procent van de omzet voor zijn rekening neemt en al een paar jaar teleurstelt, lijkt het dit jaar ook niet veel beter te gaan doen. Maar dit is wel de divisie waarin verbeteringen mogelijk zijn, want de vooruitzichten voor 2005 zijn rooskleuriger. In dat jaar gaat in de Verenigde Staten het grote onderwijsinvesteringsprogramma van start. Deels als gevolg daarvan zouden scholen en universiteiten ruimer in de financiële middelen moeten komen te zitten. Daarom ziet Pearsons doelstelling voor komend jaar van dubbele groeicijfers bij de onderwijsactiviteiten er redelijk haalbaar uit.

Toch is er vooralsnog weinig reden om een positie in het fonds op te bouwen.Als beleggers een uitgever willen met uitzicht op goede resultaten in 2005, is Reed Elsevier waarschijnlijk een betere, want minder riskante keus - en het aandeel wordt tegen een korting van 20 procent ten opzichte van Pearson verhandeld.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.