NASA: er heeft water op Mars gestroomd

De Mars-onderzoeker `Opportunity' heeft overtuigend aangetoond dat er lang geleden water over het Mars-oppervlak stroomde. Dat is gisteren bekendgemaakt op een persconferentie in het NASA-hoofdkwartier in Washington. De aanwijzingen voor water zijn de meest directe die tot nu toe werden verzameld en bevestigen het al langer bestaande sterke vermoeden dat er water op Mars moet hebben gestroomd.

De `Opportunity' landde op 24 januari op Mars, drie weken na de identieke `Spirit'. De Opportunity kwam tot stilstand binnen een kleine inslagkrater die er meteen al gunstig uitzag voor het aantonen van watersporen, het primaire doel van de Mars-missies.

Zowel de fysisch-chemische analyses van de mineralen die de Opportunity wist te onderzoeken als de detailopnames van de textuur van het omringende gesteente wijzen op aanwezigheid van water. De zogenoemde APXS-spectrometer maakt aannemelijk dat zwavel aanwezig is in de vorm van sulfaten van ijzer of magnesium. Ook zou de aanwezigheid van chloride en bromide waarschijnlijk zijn. De Mössbauer-spectrometer, speciaal bedoeld voor het analyseren van ijzerverbindingen, toonde `jarosiet' aan, een ijzersulfaat met kristalwater. Al vóór de landingen hadden wetenschappers uitgesproken dat dit soort waarnemingen de – historische – aanwezigheid van water kon bevestigen.

De `microscopic imager', een soort sterke loep, voegde er tal van haarscherpe, intrigerende opnames aan toe van mineralogische groeisels, uitstulpingen en littekens die karakteristiek worden genoemd voor de neerslag van zouten die uit hete, waterige oplossingen neerslaan.

Maar nog steeds is geen helder antwoord gegeven op de vraag wanneer en waarom het water, dat ooit zo rijkelijk vloeide, verdween en of er ook nu nog ergens vloeibaar water is.