Hockeyers danken zege aan rustige coach Walsh

Stijf van de zenuwen stonden de Nederlandse hockeyers gisteren. Tot een val leidde het nerveuze optreden echter niet. Al bood slechts de tweede helft van de wedstrijd tegen het technisch beperkte Zuid-Afrika, dat met 5-1 werd verslagen, houvast voor het verdere verloop van het olympisch kwalificatietoernooi in Madrid.

Het duel was amper 37 seconden oud of aanvaller Emile Smith, een oud-speler van het Haagse HDM, passeerde doelman Guus Vogels met een tip-in. Wat volgde was een uiterst stroeve eerste helft, met veel balverlies en fysiek verweer van de Zuid-Afrikanen. Een rake strafcorner van de later met een kuitblessure uitgevallen specialist Taeke Taekema hielp Nederland vlak voor rust over het dode punt.

Na alle heisa rondom het gedwongen vertrek van bondscoach Joost Bellaart en het gezichtsverlies bij het Europees kampioenschap (drie nederlagen en een vierde plaats) was de vraag hoe de olympisch kampioen de revolte en een inactieve periode van bijna vier maanden (!) had doorstaan. ,,We willen vreselijk graag laten zien dat we goed kunnen hockeyen'', doelde Sander van der Weide, een van de zes dissidenten die aanstuurde op het vertrek van Bellaart, op de gespannen stemming in de eerste 35 minuten.

Bondscoach Terry Walsh mocht na tien oefenduels aan `het echte werk' beginnen. De Australiër kende een ongelukkige start. Net als zijn voorgangers beging hij de klassieke fout Teun de Nooijer te misbruiken als centrumspits. Op die positie komt Nederlands sterspeler niet uit de verf. Dat bleek gisteren tegen een elftal dat zichzelf vorig jaar overwerk had bezorgd door bij de Afrikaanse Spelen van Egypte te verliezen.

In de rust herstelde Walsh zijn inschattingsfout: de balverliefde De Nooijer mocht zijn vertrouwde plek als linksmidden weer innemen. Vanuit die positie kan hij gebruik maken van zijn snelheid én creativiteit, en loopt de 27-jarige balvirtuoos van Bloemendaal niet telkens in een fuik van wild om zich heen slaande verdedigers. Natuurlijk zag Walsh dat ook, al hield hij zich na afloop het recht voor 's werelds beste hockeyer weer in de punt van de aanval te posteren. Het is te hopen dat Marten Eikelboom zich binnenkort weer beschikbaar stelt voor de nationale ploeg, en zodoende De Nooijer uit zijn lijden verlost. De 30-jarige goaltjesdief van Amsterdam twijfelt nog. Na het toernooi in Madrid heeft Eikelboom een afspraak met de technische leiding.

Aan Walsh' overtuigingskracht zal het niet liggen. Spelers dwepen met de oud-bondscoach van Maleisië en Australië. ,,Terry heeft verstand van zaken en straalt rust uit'', sprak routinier Piet-Hein Geeris gisteren. ,,Neem die eerste helft van vandaag: hij raakt niet in paniek, en vertelt je heel rustig en heel precies wat je moet doen. Dat is echt een verademing in vergelijking tot wat we gewend waren.''

Vandaag wacht Groot-Brittannië, dat gisteren verrassend met 2-1 verloor van dark horse Polen. Een tweede nederlaag brengt de Britten, bij het EK twee keer te sterk voor Nederland, acuut in de gevarenzone.

Hoewel formeel de eerste zeven landen zich voor `Athene' plaatsen, bestaat alom de vrees dat de Grieken een voet tussen de deur zullen zetten. Na de dubbele nederlaag in de hen opgedrongen play-off tegen Canada (7-1 en 3-1) besloot de kleine hockeynatie (achthonderd geregistreerde spelers) naar het internationale sportgerechtshof (CAS) te stappen. Met de eis als gastland rechtstreeks toegang te krijgen tot het olympisch hockeytoernooi, net als in de overige 27 takken van sport het geval is.

Binnen twee maanden doet het CAS uitspraak. Vanuit Brussel heeft de internationale hockeyfederatie laten weten zich neer te leggen bij het oordeel. Dat is voor de twaalf bondscoaches reden temeer te veronderstellen dat de nummer zeven van Madrid straks de grootste schlemiel van het mondiale hockey kan zijn. ,,Niemand durft hier zevende te worden'', zei bondscoach Maurits Hendriks van Spanje na de 6-1 zege van zijn ploeg op Japan.