Dino's niet weg door meteoriet

Het uitsterven van de dinosauriërs kan niet uitsluitend veroorzaakt zijn door de inslag van een enorme meteoriet, circa 65 miljoen jaar geleden aan de rand van het Mexicaanse schiereiland Yucatan. Dat stelt een team van Amerikaanse en Duitse wetenschappers vandaag in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Met hun publicatie openen de wetenschappers, geleid door Gerta Keller van de Universiteit van Princeton, de aanval op een theorie die de afgelopen twee decennia als vaststaand feit geaccepteerd is geraakt. Volgens deze theorie sloeg 65 miljoen jaar geleden een komeet of asteroïde in voor de kust van Mexico. Daarbij werd Chicxulubkrater gevormd, tegenwoordig deel van de zeebodem, met een diameter van 180 kilometer. Twintig jaar geleden bracht de Nederlandse wetenschapper Jan Smit van de Vrije Universiteit van Amsterdam een dun laagje iridium dat overal ter wereld gevonden wordt in verband met de inslag. Buitenaardse objecten bevatten doorgaans veel meer iridium dan gesteente aan het aardoppervlak.

Het bewijs leek rond toen wetenschappers in 1991 de enorme inslagkrater voor de kust van Mexico vonden en dateerden. Het moest deze inslag zijn geweest die 65 miljoen jaar geleden zorgde voor het uitsterven van de dinosauriërs en een lange lijst minder aansprekende diersoorten. Geologen beschouwen sindsdien de laag iridium als de grens tussen het Krijt (140 tot 65 miljoen jaar geleden) en het Tertiair (65 miljoen tot 2,5 miljoen jaar geleden). Het Tertiair is het geologische tijdperk waarin zoogdieren de leefruimte vulden die de dinosauriërs hadden achtergelaten.

Gerta Keller analyseerde de steenlagen door een gat te boren op de bodem van de Chicxulubkrater, meer dan 1,5 kilometer onder het wateroppervlak. Tussen de steenlaag die is vervormd door de hitte van de buitenaardse inslag en de neergedwarrelde laag iridium ligt een dikke laag sediment. Volgens Keller is ten minste 300.000 jaar nodig geweest om deze te vormen. Wetenschappers die naam maakten met de `inslagtheorie' lieten vanmorgen in een reactie weten dat deze afzetting naar hun mening wél in korte tijd gevormd is.