`Steun Pakistan voor VS in jacht op Osama bin Laden'

De Pakistaanse president Pervez Musharraf heeft het licht op groen gezet voor operaties van de Verenigde Staten in het noordwestelijke grensgebied van Pakistan om Osama bin Laden op te pakken. Dat meldt het Amerikaanse weekblad The New Yorker vandaag.

Volgens de krant hebben Washington en Islamabad informeel een overeenkomst gesloten waarbij de Verenigde Staten gedoogsteun krijgen bij hun jacht op Osama bin Laden in ruil voor hun niet-inmenging in de recente afhandeling van de affaire rond de omstreden Pakistaanse kerngeleerde Abdul Qadeer Khan. Een militaire woordvoerder van generaal Musharraf haastte zich vanochtend om te verklaren dat er ,,geen waarheid'' schuilt in de berichtgeving van The New Yorker.

President Musharraf verklaarde zich na de terroristische aanslagen op 11 september 2001 in New York en Washington tot bondgenoot van de VS en stelde onder andere het Pakistaanse luchtruim beschikbaar voor Amerikaanse aanvallen op buurland Afghanistan. Maar tot dusver weigerde de generaal toestemming te verlenen aan Amerikaanse troepen om in het onherbergzame, semi-autonome grensgebied in het noordwesten van Pakistan militaire operaties uit te voeren tegen strijders van de Talibaan en Al-Qaeda. Vermoed wordt dat ook Osama bin Laden zich ergens ophoudt in het noordwestelijke stammengebied. Afgelopen zaterdag werd zelfs zijn aanhouding ,,enige tijd geleden'' gemeld door de Iraanse staatsradio, maar dat bericht is van Amerikaanse zijde tegengesproken.

Dat Amerikaanse eenheden nu wel het gebied mogen binnentrekken, en Musharraf zelfs actieve bijstand heeft aangeboden van mensen die op de hoogte zijn van de bewegingen van Osama bin Laden en andere leden van het terreurnetwerk Al-Qaeda, verklaart volgens The New Yorker voor een belangrijk deel waarom Washington zich zo terughoudend heeft opgesteld in de affaire-Khan.

De `vader van de Pakistaanse atoombom' erkende vorige maand publiekelijk nucleaire kennis en technologie te hebben verkocht aan Iran, Libië en Noord-Korea, maar kreeg vervolgens gratie van president Musharraf. Washington verklaarde formeel tevreden te zijn met Musharrafs verzekering dat regering noch leger betrokken is bij de illegale handel in kernwapens en noemde Musharrafs gratieverlening aan Khan een interne aangelegeheid van Pakistan. Volgens The New Yorker zegde Musharraf achter de schermen steun toe aan de VS bij hun jacht op Osama bin Laden – een gebaar dat in Pakistan ongetwijfeld op groot verzet zal stuiten in fundamentalistische kringen.

Volgens regeringsfunctionarissen in Washington hebben de VS nu besloten tot een `lente-offensief' om Osama bin Laden te pakken te krijgen. Speciale eenheden die in Irak waren gelegerd en betrokken waren bij de opsporing van Saddam Hussein, zouden naar het noordwesten van Pakistan worden overgevlogen. Daar zouden ze onder andere, opgesplitst in kleine teams, contacten gaan leggen met stamleiders en proberen het vertrouwen van de lokale bevolking te winnen om zodoende uiteindelijk Osama bin Laden zelf in handen te krijgen. Voor president Bush zou dat een enorme opsteker zijn in het huidige verkiezingsjaar, aldus analisten.