Safin luistert goed naar strenge moeder

Zes maanden geleden leek Marat Safin verloren voor het tennis. Het supertalent baalde van zijn sport. Hij verloor de honger naar succes. Hij raakte depressief door zijn hardnekkige blessure aan de linkerpols die maar niet wilde genezen.

Met de pols in het gips trok hij naar de VS. Hij huurde een auto in Los Angeles en ging met zijn coach en een vriendin kamperen in het Yosemite National Park. ,,Wij zijn elke dag gaan vissen. Acht uur per dag in een roeibootje. Wat we vingen, aten we op.'' De eenvoud van het leven was een openbaring voor de Rus die ooit nummer één van de wereldranglijst was.

Er keerde `een nieuwe Safin' terug uit Yosemite. Een Safin die wilde slagen in het tennis. Die Safin is op de Australian Open 2004 aan het werk. De Rus sloeg zich in 18 uur en 50 minuten via drie vier- en drie vijfsetters een weg naar de finale tegen Roger Federer. Hij vocht voor elk punt, sloeg geen racket kapot en liet nooit het hoofd hangen. ,,Er is rust in mijn hoofd'', verklaarde de Rus gisteren in Melbourne. ,,Dat is de sleutel voor mijn succes.''

Safin brak in 2000 door. In de finale in New York versloeg hij niemand minder dan Pete Sampras, zijn idool. Zijn naam was gemaakt. Safin was een ster die niet met de weelde kon omgaan. Drank en vrouwen werden belangrijker dan tennissen. Op elk toernooi verscheen hij met een verzameling blondines die in het tenniscircuit Safinettes werd genoemd.

Ondanks zijn uitbundige levensstijl drong hij op de Australian Open 2002 door tot de finale. Hij was torenhoog favoriet en leek op weg naar zijn tweede grandslamzege. Op de avond voor de eindstrijd werd hij in het uitgaansleven in Melbourne gesignaleerd. De volgende dag ging de Rus volkomen onverwacht onderuit tegen de Zweed Thomas Johansson.

,,Die Safin bestaat niet meer'', benadrukte het krachtmens uit Moskou in Melbourne Park. ,,Er zit nog maar een Safinette in mijn spelersbox: mijn moeder'', lachte hij. En een fotomodel dat vermoedelijk de vriendin van zijn coach Denis Golovanov is. ,,Mijn moeder is streng'', weet Safin. ,,Als ontspanning gaan we naar de dierentuin, niet naar de kroeg.'' Ze was zijn coach totdat hij op 13-jarige leeftijd naar een tennisschool in Spanje werd gestuurd.

Safin wil terug naar de absolute top. Maar bovenal wil hij dat zijn moeder trots op hem kan zijn. ,,Zij moet kunnen genieten van haar zoon.'' Dat doet mamma Raisa volop in het Australische Melbourne.