Federer naar eindstrijd en nummer één

Roger Federer treft zondag Marat Safin in de finale van de Open Australische tenniskampioenschappen. Bovendien mag de 22-jarige Zwitser zich na zijn zege van vandaag op Juan Carlos Ferrero (6-4, 6-1 en 6-4) de nieuwe nummer één van de wereld noemen.

Van een wedstrijd was vanochtend amper sprake in de Rod Laver Arena, en dat had alles te maken met het machtsvertoon van Federer én de liesblessure van Ferrero. De Spanjaard ondervond zichtbaar hinder van de kwetsuur, die hij naar eigen zeggen te danken heeft aan de stroeve baan in Melbourne. Telkens kwam hij net een stap te laat op de momenten dat zijn opponent de befaamde tempoversnelling met diens forehand inzette. Illustratief voor de overmacht van Federer was het feit dat hij Ferrero geen enkel breekpunt toestond in zijn opslagbeurten.

Met zijn overwinning op de baseliner uit Valencia verzekerde Federer zich voor de tweede keer in zijn carrière van een grandslamfinale. Zijn eerste, vorig jaar op het heilige gras van Wimbledon, won het bij vlagen magistrale talent, dat door zijn bewonderaars is voorzien van de veelzeggende bijnaam FedExpress. Vandaag demonstreerde de nummer twee van de plaatsingslijst opnieuw zijn indrukwekkende slagenarsenaal.

Federer is de 23ste nummer één sinds de invoering van het proftennis in 1968. Hij is de opvolger van Andy Roddick. De Amerikaan, in de achtste finales de bedwinger van Sjeng Schalken, moest dinsdag troonsafstand doen na zijn nederlaag in de kwartfinales tegen de in Australië ontketende Safin. Afgelopen zomer verspeelde Federer de kans op de nummer één-positie, omdat hij in de halve finales van het Masters-toernooi in Montreal verloor van Roddick. ,,I love it'', sprak Federer vandaag vlak na afloop, hoewel hij als vanouds weinig emoties vertoonde. ,,Ik mag dan een pokerface hebben, ik ben wel degelijk uitgelaten.''

Dat was gisteren ook Marat Safin nadat de Rus titelverdediger André Agassi van diens voetstuk had getrokken: 7-6, 7-6, 5-7, 1-6 en 6-3. ,,Hier heb ik geen woorden voor'', stamelde de herboren krachtpatser die ruim drie jaar geleden in New York (US Open) zijn eerste en laatste grandslam won. ,,Ik kan amper nog op mijn benen staan. Agassi is een verdomd goede speler. Om hem hier op Melbourne Park te verslaan is geweldig.''

Agassi was 26 duels op rij ongeslagen op het rebound ace (rubber op een laagje beton) van Melbourne. Daarmee bezet hij de vijfde plaats op de eeuwige ranglijst, op gepaste afstand overigens van koploper Björn Borg. De flegmatieke Zweed won in de jaren 1976-'81 op Wimbledon maar liefst 41 duels op rij.

Viervoudig kampioen Agassi (33) kon na afloop slechts zijn bewondering uitspreken voor zijn negen jaar jongere opponent. ,,Marat speelde ongelooflijk goed'', meende de nestor uit Las Vegas na de slijtageslag die maar liefst 3 uur en 42 minuten had geduurd. ,,Op de beslissende momenten sloeg hij de juiste ballen. Ik heb mijn kansen in de eerste twee sets niet benut. Of ik volgend jaar terugkom? Het publiek heeft me hier altijd fantastisch behandeld. De fans hebben recht op een waardig afscheid, maar ik weet nog niet waar en wanneer.''

Safin heeft zich in Melbourne tot dusverre ontpopt als de `Schrik van de Amerikanen'. Agassi was de vijfde Amerikaan die door de naar de 86ste plaats afgegleden Rus op weg naar de finale werd uitgeschakeld.

Federer en Safin staan zondag voor de vijfde keer tegenover elkaar. Drie van de vier voorgaande duels besliste de Zwitser in zijn voordeel. De laatste ontmoeting eindigde echter in een zege voor Safin, twee jaar geleden verliezend finalist in Melbourne.