Shell voor de rechter

Over precies een week publiceert de Koninklijke/Shell Groep de cijfers over 2003. De winst – die overigens flink zal stijgen – zal weinigen interesseren, de aandacht zal uitgaan naar de situatie rond de olie- en gasreserves en ontwikkelingen als de rechtszaken die tegen het energieconcern zijn aangespannen.

De eerste zaak werd maandag aangekondigd. Het Amerikaanse advocatenkantoor Milberg Weiss Bershad Hynes & Lerach uit New York diende een claim in tegen Shell omdat het bedrijf willens en wetens boekhoudregels zou hebben overtreden door de `bewezen' reserves te hoog in te schatten. Door deze overschatting is de waardering van Shell de afgelopen jaren veel te hoog geweest, zo stelt Milberg Weiss, en hebben beleggers met verkeerde informatie aandelen aangeschaft. Behalve de onderneming zelf heeft Milberg Weiss ook managers van Shell persoonlijk verantwoordelijk gesteld voor de bijstelling van de reserves en de daling van de aandelenprijs die hierop volgde. Zo kunnen onder meer topman Sir Philip Watts, tweede man Jeroen van der Veer en financieel directeur Judy Boynton een dagvaarding verwachten.

Het Amerikaanse kantoor Wechsler Harwood, ook uit New York, heeft deze week eenzelfde dagvaarding aangekondigd. Shell zegt overigens nog geen aanklacht te hebben ontvangen van een van beide kantoren.

De Amerikaanse juristen zijn bedreven in de zogenaamde class action suits, zaken die in naam van ontevreden aandeelhouders worden begonnen. Beide firma's hebben tientallen bedrijven aangeklaagd waaronder het energiebedrijf Enron en de Italiaanse zuivelgigant Parmalat. De advocaten zijn de laatste in een lange rij van criticasters die het concern sinds 9 januari – de dag waarop de reserves naar beneden werden bijgesteld – onder vuur nemen. De eerste verdediging van Shell volgt volgende week als het bedrijf op 5 februari de jaarcijfers bekendmaakt en met persconferenties en analistenpresentaties in zowel Londen als Den Haag probeert aandeelhouders gerust te stellen.