Ryanair snijdt zich in de vingers

Ryanair mag dan een goedkope luchtvaartmaatschappij zijn, ook zij kan niet veel geld verdienen aan het vervoer van luchtreizigers van Londen naar Frankfurt voor slechts 1,99 pond (2,99 euro). Dat blijkt wel uit de winstwaarschuwing die gisteren werd afgegeven.

Ryanair ondergaat nu dezelfde groeipijntjes die concurrent Easyjet vorig jaar heeft gevoeld. De luchtvaartmaatschappij heeft grote tariefverlagingen doorgevoerd om de stoelen op haar nieuwe routes gevuld te krijgen. Daardoor zit de groei er goed in. Het luchtverkeer nam in het derde kwartaal met 54 procent toe ten opzichte van hetzelfde kwartaal een jaar geleden.

Maar Ryanair verwacht dat de gemiddelde tarieven in het vierde kwartaal met 30 procent zullen kelderen, wat voor het eerst in haar geschiedenis tot een daling van de verwachte jaarwinst zal leiden.

Dat betekent niet dat het bedrijfsmodel van Ryanair nu op de schroothoop mag. Het bedrijf kan zich troosten met de ervaringen van Easyjet. Nadat de concurrent in de tweede helft van 2003 zijn expansiedrift temperde, keerden de hoge winstmarges en winsten terug. Dat zou ook bij Ryanair moeten gebeuren als de maatschappij vanaf mei dit jaar haar groeitempo terugschroeft naar het beter hanteerbare niveau van 20 procent. Bovendien lijken de twee jongste bestemmingen – Rome en Gerona – beter in de markt te liggen dan een aantal van de weinig opwindende routes die vorig jaar werden geopend.

De kosten zouden moeten blijven dalen dankzij een nieuwe vloot 737's, waarvan de operationele kosten lager zijn. De luchtvaartmaatschappij verwacht op grond van de grotere omvang van haar vloot betere voorwaarden in de onderhoudscontracten te kunnen bedingen. Dit alles houdt in dat de operationele marges dit jaar boven de 20 procent moeten blijven.

Toch zou de winstwaarschuwing de grijns van het gezicht van de zelfverzekerde topman Michael O'Leary moeten vegen, zeker nu het erop lijkt dat hij de bij de Europese Commissie aanhangig gemaakte zaak over de luchthavensubsidies dreigt te verliezen. De kale bodemprijzen van Ryanair, die ooit een concurrentievoordeel betekenden, lijken beleggers nu ineen te doen krimpen. Daaruit blijkt dat O'Leary wellicht te ver is gegaan met het richten van al zijn aandacht op de expansie, ten koste van de vervoerstarieven.

Misschien doet O'Leary er beter aan iets meer dan een paar pond te vragen voor een vlucht.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.