Ryanair moet van Brussel subsidie terugbetalen

De Europese Commissie wil dat de Ierse luchtvaartmaatschappij Ryanair miljoenen euro's subsidies terugbetaalt die het in België heeft ontvangen. De eis kan verstrekkende gevolgen hebben voor andere luchtvaartmaatschappijen die goedkope vluchten aanbieden in de Europese Unie.

Ryanair-bestuurder Jim Callaghan onthulde gisteren op een bijeenkomst van low cost carriers in Brussel dat de Europese Commissie 3 februari met haar besluit komt. De Commissie, die oneerlijke concurrentie wil bestrijden, heeft Ryanair al ingelicht. In Nederland vliegt Ryanair vanaf de luchthavens Eindhoven en Groningen.

Volgens Callaghan moet Ryanair in elk geval ,,een deel'' van de subsidies terugbetalen die zijn verstrekt door de overheid van de regio Wallonië om de Ierse luchtvaartmaatschappij naar het vliegveld van Charleroi (`Brussel-Zuid') te halen. Het gaat om een tegemoetkoming in de landingsrechten op Charleroi, dat in handen is van de regionale overheid. Het Waalse gewest betaalde ook eenmalige vergoedingen voor huisvesting en opleiding van piloten, maar het is nog onduidelijk in hoeverre de Europese Commissie hiertegen wil optreden.

Bestuurder Callaghan herhaalde een eerder dreigement dat Ryanair zich uit Charleroi zal terugtrekken wanneer het besluit van de Europese Commissie ,,de kosten verhoogt'' op deze luchthaven. ,,Wij kunnen niet accepteren onze activiteiten tegen hogere kosten te moeten voortzetten door een besluit van de Commissie dat de commerciële werkelijkheid niet reflecteert'', aldus Callaghan. ,,Wij hebben soortgelijk akkoorden met particuliere vliegvelden in Groot-Brittannië, die duidelijk betere voorwaarden geven dan Charleroi.'' Ryanair-topman Timothy O'Leary gaf al aan dat hij tegen een eventueel negatief besluit van de Europese Commissie in beroep zou gaan bij het Europese Hof.

Ryanair-bestuurder Callaghan was in Brussel voor de oprichting van een nieuwe Europese associatie van luchtvaartmaatschappijen met lage tarieven, waarbij tien low cost carriers zich hebben aangesloten.

De nieuwe vereniging sprak haar ongerustheid uit dat het besluit van de Europese Commissie ook voor hen gevolgen zal hebben. Bij de vereniging zijn overigens Ryanairs concurrenten Easyjet en Virgin Express niet aangesloten. Zij voeren actie tegen Ryanair met de leuze 'geen subsidies'.