Handen omhoog of ik schik

Het was weer het weekje wel voor de advocaten van Milberg Weiss Bershad Hynes & Lerach. Pizzadozen op het bureau, dikke wallen onder de ogen.

Maar het is allemaal niet voor niets geweest. De Amerikaanse juristen slaagden erin om in vijf werkdagen maar liefst zeven ondernemingen een proces aan te doen. En niet de kleinste: afgelopen vrijdag kreeg Koninklijke/Shell Groep vanuit New York te horen dat een rechtszaak aanstaande is. Een paar dagen eerder waren uitzendconcern Adecco en farmaciereus Merck uitverkoren.

Milberg tot en met Lerach hebben tegen tientallen bedrijven zogeheten class actions lopen: ontevreden beleggers kloppen bij het advocatenkantoor aan om een proces te beginnen, waarbij collega-beleggers zich kunnen aansluiten. De 190 advocaten bij deze firma hebben naar eigen zeggen tot nu toe ruim 20 miljard dollar voor benadeelde beleggers en consumenten opgehaald. En bedrijven die steken laten vallen zijn er momenteel volop.

Voordat de rechter – jaren later – zich aan een uitspraak waagt, wordt in veel gevallen een schikking bereikt. Bij automatiseerder Baan, waar de boekhouding rammelde, werd vorige zomer nog met Milberg geschikt: in totaal ging het om 32,5 miljoen dollar, betaald door de verzekering van Baan en die van zijn aansprakelijk gestelde bestuurders. Bij verzekeraar Aegon, een jaar geleden aangeklaagd, gaat het om een winstwaarschuwing die al of niet te laat was uitgegaan. Ook het beursbedrijf Van der Moolen en supermarktconcern Ahold hebben inmiddels hun eigen mapje.

Adecco wordt aangeklaagd wegens boekhoudkundige zwaktes, bij Shell gaat het om de bewezen oliereserves: die bleken 20 procent minder omvangrijk dan eerder gemeld. Volgens de advocaten is hierbij opzet in het spel, want de criteria voor het vaststellen van de reserves zijn overduidelijk door de financiële toezichthouder SEC vastgesteld. Iedereen die tussen eind 1999 en 9 januari 2004 aandelen in het overgewaardeerde olieconcern heeft gekocht, heeft recht op compensatie en kan aanhaken bij het proces.

Of het echt tot een rechtszitting komt, is de vraag. Hetzelfde geldt voor de andere 67 zaken die Milberg de afgelopen maanden onder de aandacht van de rechter heeft gebracht. In de toelichting op de schikking met Baan leggen de advocaten de voordelen uit. Vrij vertaald: wij krijgen geld en het bedrijf is af van het gezeur.

Shell kan zich nu beraden of het zwicht voor deze druk. In tegenstelling tot Enron en Parmalat – ook gedaagd – is aan geld geen gebrek, maar dat is het punt niet. Prestige is hier belangrijker dan de munten. Overwerk voor de juristen van Shell, maar nog meer voor zijn imagobewakers.