Clijsters met blessure naar laatste vier

Ondanks een opspelende enkelblessure heeft Kim Clijsters zich vandaag geplaatst voor de halve finales van de Open Australische tenniskampioenschappen. De als tweede geplaatste Vlaamse versloeg, net als vorig jaar in de kwartfinales, de Russin Anastasia Miskina: 6-2 en 7-6 (11-9).

Mits Clijsters daartoe fysiek in staat is, staat ze morgen tegenover Patty Schnyder, de nummer 22 van de plaatsingslijst die voor de eerste keer in haar loopbaan de laatste vier bereikte van een grandslamtoernooi. De 25-jarige Zwitserse, vijf jaar geleden de nummer acht van de wereld maar vervolgens teruggevallen, versloeg vandaag haar vijf jaar oudere opponente uit Amerika, Lisa Raymond: 7-6 (7-2) en 6-3.

Schnyder is een tennisster wier privé-leven de laatste jaren onderwerp van gesprek was. De getalenteerde maar grillige `linkshander' stortte zich vijf jaar geleden in de armen van gebedsgenezer Rainer Hardecker, tot afgrijzen van haar ouders. Die beschuldigden de Duitser van indoctrinatie, sloten de deur van het ouderlijk huis en huurden een privé-detective (Rainer Hofman) in die de gangen van Hardecker moest nagaan. In december '99 verbrak Schnyder de banden met de spiritualist, nadat ze verliefd was geworden op de rechercheur.

Met Hofman trad Schnyder vorige maand in het huwelijk, zeer tegen de zin van haar ouders. De huwelijksreis leidde naar Melbourne, waar de huidige nummer 26 van de wereldranglijst boven verwachting presteert bij haar achtste optreden op Melbourne Park. Haar beste prestaties bij de grandslams waren tot dusverre twee kwartfinales: op Roland Garros en de US Open in 1998.

Tegen Raymond kwam Schnyder vandaag zelden in gevaar. Met dank aan onder meer de 44 afzwaaiers die de Amerikaanse dubbelspecialiste van haar racket liet vertrekken. Raymond leek in weinig tot niets meer op de agressieve speelster die in de derde ronde voor de grootste verrassing van het vrouwentoernooi zorgde door haar herintredende landgenote Venus Williams naar huis te sturen. ,,Ik heb het verknald, ik sloeg teveel fouten'', jammerde ze.

Datzelfde konden Clijsters en Miskina zeggen, met respectievelijk 45 en 47 onnodige fouten. De eerste set was een formaliteit, waarbij de 20-jarige Belgische binnen vijftien minuten uitliep naar 5-0 en 6-2. De tweede set daarentegen nam ruim een uur in beslag. De als zesde geplaatste Russin nam twee breaks voorsprong (4-0), waarna Clijsters op 4-1 door haar linkerenkel ging, die ze begin deze maand in Perth tijdens de strijd om de Hopman Cup blesseerde. Ze nam een medische time-out, liet het gewricht inzwachtelen en zette hobbelend de achtervolging in.

Op 5-3 verspeelde Miskina drie setpunten. Clijsters op haar beurt verzuimde op 6-5 toe te slaan door twee matchpoints onbenut te laten. In de tiebreak verspeelde ze er nog drie, voordat ze alsnog toesloeg op 10-9. ,,Een derde set had ik vermoedelijk niet gered'', keek Clijsters terug. ,,Ik had veel pijn en kon amper lopen.'' Na de wedstrijd ging ze de zwellingen met ijs te lijf.

Onduidelijk is of Clijsters morgen kan aantreden. ,,Met ontstekingsremmers en pijnstillers hoop ik fit te zijn. Ik wacht de reactie van de enkel af. Als ik van de artsen groen licht krijg, ben ik bereid enig risico te nemen.''

In het mannentoernooi drong Juan Carlos Ferrero voor de eerste keer in zijn carrière door tot de halve finales van de Australian Open. De als derde geplaatste Spanjaard versloeg vandaag de Marokkaan Hicham Arazi in drie sets: 6-1, 7-6 (8-6) en 7-6 (7-5). In de halve eindstrijd staat hij tegenover de Zwitser Roger Federer, die vandaag de Argentijn David Nalbandian versloeg: 7-5, 6-4, 5-7 en 6-3.

Ferrero (23) is sinds de invoering van het proftennis (1968) de derde Spanjaard die erin slaagt de laatste vier te halen op de Australian Open. Zijn halve-finaleplaats komt enigszins als een verrassing, omdat hij in Melbourne wordt geplaagd door (lichte) blessures aan elleboog en lies. Tegen Arazi, de nummer 51 van de wereld, trok Ferrero de eerste set binnen een mum van tijd naar zich toe.

Het duel ontbrandde pas in de tweede set, toen de kampioen van Roland Garros diep in zijn reserves moest tasten om zich te ontdoen van de onvoorspelbare baltovenaar uit Casablanca. Arazi (30) vond het ritme in de rallies, en probeerde zijn tegenstander met een aantal kolderieke acts (goochelen met zijn racket, bal met de voet hooghouden) uit zijn evenwicht te halen. Die opzet mislukte. Op de benauwde momenten kon Ferrero vertrouwen op zijn gedegen opslag: achttien aces.

Door zijn zege blijft Ferrero in de race voor de positie van nummer één op de wereldranglijst. Die plaats is vacant na de nederlaag van lijstaanvoerder Andy Roddick, gisteren in de kwartfinales tegen de Russische geweldenaar Marat Safin. Ferrero en Federer zijn de enige twee kandidaten om Roddick af te lossen.