Weer wagen op Mars

Een tweede Amerikaans ruimtewagentje, de `Opportunity', is gisterochtend om zes uur Nederlandse tijd geland op Mars. De eerste foto's zijn inmiddels met succes naar de aarde verstuurd.

De Opportunity is geland in de buurt van de Mars-evenaar, aan de aan de andere van de planeet ten opzichte van de Spirit, 10.600 kilometer verderop. Van dit gebied bestonden tot nu toe geen beelden. ,,Een driehonderdmiljoen mile interplanetaire hole in one'', noemde astronoom Steve Squyres de succesvolle landing van het ruimtewagentje, omdat de Opportunity in een relatief kleine krater (met een doorsnee van ongeveer 20 meter; en een mogelijkheid om eruit te rijden) terecht lijkt te zijn gekomen waarvan de bodemstructuur relatief eenvoudig onderzocht kan worden.

Op de foto's is de kale rotsbodem te zien, waardoor behalve de oppervlakte ook de diepere lagen van de bodem onderzocht kunnen worden. Dat zou uitsluitsel kunnen geven over het ontstaan van hematiet, een roestkleurig ijzeroxide dat Mars zo typisch is voor Mars.

De problemen met de Spirit zijn nog niet geheel opgelost. Het verloren radiocontact is inmiddels hersteld, maar de waarschijnlijk noodzakelijke herprogrammering van de computer kan noig weken gaan duren.