Roddick laat Schalken alle hoeken zien

Tennisser Sjeng Schalken heeft gisteren op weinig elegante afscheid moeten nemen van de Australian Open. Andy Roddick, de huidige nummer één van de wereld, sloeg de 27-jarige Limburger in één uur en 19 minuten van de baan: 6-1, 6-2 en 6-3. Schalken was in Melbourne voor de eerste keer in zijn carrière doorgedrongen tot de vierde ronde.

Gezelschap kreeg Schalken vandaag van Lleyton Hewitt. Voor eigen publiek was de 22-jarige straatvechter uit Adelaide niet opgewassen tegen het bij vlagen opnieuw sublieme spel van Roger Federer: 4-6, 6-3, 6-0 en 6-4. De als tweede geplaatste Zwitser verloor acht van de tien voorgaande ontmoetingen tegen Hewitt, maar was vandaag een klasse apart. Daar leek het aanvankelijk niet op, want door tal van slordigheden verspeelde hij de eerste set. Hewitt beging op 1-2 in het tweede bedrijf vervolgens een voetfout, waarna de voormalige nummer één van de wereld de regie volkomen kwijt was.

Acht keer nu heeft Hewitt meegedaan aan `zijn' Australian Open, en telkens sneuvelde hij voortijdig op het park waar hij in 1997 vijftien jaar en elf maanden oud als de jongste qualifier uit de geschiedenis zijn grandslamdebuut maakte. Federer plaatste zich voor het eerst in zijn carrière voor de kwartfinales in Australië.

Schalken had het hem graag nagezegd, maar het opslaggeweld van Roddick was hem gisteren te veel. Pas in de derde set kreeg hij enigszins grip op de kanonskogels van de zes jaar jongere hardhitter uit de Verenigde Staten. Behalve Roddick bereikte ook diens landgenoot Andre Agassi de laatste acht. De 33-jarige titelverdediger versloeg Paradorn Srichaphan uit Thailand: 7-6, 6-3 en 6-4. Agassi aast op zijn vijfde titel in Melbourne, en treft morgen in de kwartfinales de Fransman Sébastien Grosjean, bedwinger van de Amerikaan Robby Ginepri: 6-4, 3-6, 6-4 en 6-1. Roddick stuit op Marat Safin, de energieke Rus die morgen zijn 24ste verjaardag viert en gisteren afrekende met de Amerikaan James Blake: 7-6, 6-3, 6-7 en 6-3.

Verrassend was vandaag eveneens de uitschakeling van de Australische publiekslieveling en Davis-Cupheld, Mark Philippoussis, die de tanden stukbeet op het verraderlijke spel van Hicham Arazi: 6-2, 6-2 en 6-4. De linkshandige Marokkaan speelde nagenoeg foutloos, en doorstond zonder al te veel moeite het bombardement van The Scud. Arazi brak vijf keer Philippoussis' verwoestende opslag, en verloor zelf geen enkele keer zijn service. In de kwartfinale staat Arazi, de bescheiden nummer 51 van de wereld, tegenover zijn spiegelbeeld uit Spanje, Juan Carlos Ferrero. De winnaar van Roland Garros versloeg, ondanks een blessure aan het bovenbeen, de Roemeen Andrei Pavel: 6-4, 3-6, 6-3 en 6-2.

David Nalbandian drong zonder al te veel moeite door tot de laatste acht. In het Argentijnse onderonsje met de vermoeide Guillermo Cañas mepte de 22-jarige zijn landgenoot in drie sets van de baan: 6-4, 6-2 en 6-1. Nalbandian, de nummer acht van de ranking, speelt tot dusver een vlekkeloos toernooi. Hij leverde nog geen set in, en won in het voorbereidingstoernooi op Kooyong van zowel Agassi als Roddick.

Schalken berustte gisteren in zijn nederlaag, in de wetenschap dat Roddick ,,een klasse apart'' was. ,,Ik kon niets tegen hem beginnen, wat ik ook probeerde. Hij had een uitstekend wedstrijdplan en sloeg haast geen missers. Andy is samen met Roger Federer de beste tennisser tegen wie ik heb gespeeld.''

Van de vijf onderlinge duels won Schalken slechts eenmaal. Dat was ruim twee jaar geleden in Parijs, toen Schalken het Amerikaanse meisjesidool naar een nederlaag `schaakte': 6-4, 3-6 en 5-7. Aan de hand van oud-prof Brad Gilbert, de voormalige coach van Agassi, heeft de winnaar van de US Open (2003) ook de zwakke plekken in zijn repertoire weggewerkt.

Na afloop van de eenzijdige partij maakte Schalken een verontschuldigend gebaar naar de fans op de tribunes rond het center court. Toch stapt hij morgen met een tevreden op het vliegtuig naar Nederland. ,,Mijn spel is goed, ik pak mijn rondes. Nu heb ik ontzettend veel zin in de Davis Cup (tegen Canada, vanaf 6 februari, red.). In Maastricht, waar ik zo pas getrouwd, waar ik voor veel eigen publiek speel.''