Bill Gates krijgt Brits ridderschap

Bill Gates krijgt een Britse ridderslag wegens zijn ,,buitengewone verdiensten voor de zakenwereld''. De topman van het Amerikaanse softwarebedrijf Microsoft krijgt dat vandaag te horen in Londen, waar hij een financieel-economische conferentie bezoekt die wordt geleid door de Britse minister Gordon Brown van Financiën.

Gates (48) geldt met een persoonlijk vermogen van 58 miljard dollar (46 miljard euro) als de rijkste man ter wereld. Gates krijgt een `K', kort voor knighthood, wat weer staat voor `Knight Commander of the Most Excellent Order of the British Empire (KBE)'. Britten met die onderscheiding mogen zich Sir noemen, maar de Amerikaanse grondwet verbiedt dat aan Amerikanen. Onder de andere Amerikanen die de onderscheiding kregen, zijn oud-president George Bush senior, de voormalige burgemeester van New York Rudolph Giuliani en filmregisseur Steven Spielberg.

Het Britse ministerie van Buitenlandse Zaken zei met de onderscheiding te willen erkennen dat Gates uitzonderlijke verdiensten had voor ,,het ondernemen, de werkgelegenheid, het onderwijs en de vrijwilligerssector in het Verenigd Koninkrijk''. Bovendien zou Gates een grote bijdrage hebben geleverd aan de bestrijding van armoede in de wereld via zijn liefdadigheidsstichting, de Bill and Melinda Gates Foundation, die onderzoek naar aids financiert en beurzen voor studenten in Cambridge (waar het Europese onderzoekslab van Microsoft staat).

Gates is een van de internationale zakenlieden, politici en universitaire bestuurders die vandaag de conferentie Advancing Enterprise bezoeken. Minister Brown presenteert daar ook een plan voor het hervormen van Europese regelgeving om de productiviteit te verhogen. Het plan wordt gesteund door Ierland, Nederland en Luxemburg, de drie landen die met de Britten tot het einde van 2005 elk een half jaar het roulerende voorzitterschap van de Europese Unie bekleden.

Britse en Amerikaanse universitaire kopstukken houden tijdens de conferentie een pleidooi voor een betere samenwerking tussen zakenwereld en academies. Onder de deelnemers zijn president van het Amerikaanse centrale banksysteem Alan Greenspan, ministers uit Frankrijk, Duitsland en Ierland en een reeks internationale zakenlieden.

Tony Blair, wiens premierschap door een cruciale fase gaat over Irak en een hervorming van het onderwijs, ziet in de conferentie mogelijk een nieuwe aanwijzing dat Brown erop uit is hem snel op te volgen. [Terwijl Blairs zwakte deze week aan het licht kan komen] ,,zegt Brown: kijk eens naar mijn machtige vrienden!'' aldus een Downing Street-medewerker.