Markt voor halfgeleiders oververhit

Er komen steeds meer signalen dat de markt voor halfgeleiders met rasse schreden de top nadert. De aandelenkoersen van chipproducenten zijn vorig jaar zo ongeveer verdubbeld, en de waarderingen beginnen er op een niveau van 4,4 maal de boekwaarde overtrokken uit te zien. Het gemiddelde over de afgelopen twintig jaar bedroeg net iets meer dan driemaal de boekwaarde. Maar het slechtste voorteken wordt gevormd door de grote hoeveelheden aandelen die binnenkort op de markt terechtkomen.

De bal is vorige week aan het rollen gebracht door de verkoop door het Duitse technologieconglomeraat Siemens van 1,8 miljard euro aan aandelen in de Duitse chipproducent Infineon. Infineon heeft de afgelopen zeven jaar een nettoverlies van in totaal 1,7 miljard euro geleden. Niettemin is Siemens erin geslaagd de aandelen te verkopen voor een prijs van 35 maal de verwachte winst. En zelfs dat florissante meervoud vertegenwoordigt een korting ten opzichte van de sector, hetgeen kan verklaren waarom er zoveel bedrijven zijn die de kapitaalmarkt opgaan.

Kijk alleen maar eens naar de grootste chipproducenten die zich nu haasten om aandelen uit te geven. Twee Japanse bedrijven, Elpida en Renesas, hebben plannen voor beursintroducties van miljarden dollars, de Chinese chipproducent SMIC plant een beursgang van 750 miljoen dollar en Motorola maakt zich op om zijn chipdivisie voor 2 miljard dollar af te stoten.

Maar hoewel de kwantiteit indrukwekkend is, geldt dat niet voor de kwaliteit. Neem de chipdivisie van Motorola. Die heeft de afgelopen zes jaar een operationeel verlies geleden van in totaal 4,3 miljard dollar. Slechts twee van de zes jaren waren winstgevend. Om dit armzalige resultaat te bereiken, heeft het bedrijf 6,8 miljard dollar moeten investeren. De andere bedrijven maken nauwelijks een betere indruk.

Renesas heeft waarschijnlijk de beste vooruitzichten, maar heeft de afgelopen vijf jaar een netto verlies geboekt. En Elpida en SMIC zijn kleine spelers op een markt met een buitengewoon lage marge – wat bijna altijd een garantie is voor verliezen. Nu al deze bedrijven aandelen willen uitgeven, verwachten kenners van de sector dat de koersen binnenkort hun piek zullen bereiken.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.