Malone lost waarschuwingsschot op Murdoch

John Malone, de topman van de Amerikaanse investeringsmaatschappij Liberty Media, heeft naar verluidt een `behoorlijk goede' verstandhouding met topman Rupert Murdoch van mediaconcern News Corp. Maar deze week bleek dat Malone, achter de rug van zijn vriend om, zijn stemhebbende belang in News Corp had uitgebreid tot 9,1 procent. Daarmee is hij nu de sterkste aandeelhouder in het bedrijf, op Murdoch na, die 30 procent bezit. Wat is Malone van plan?

Er doen diverse theorieën de ronde. Eén daarvan luidt dat hij eenvoudigweg gehoor geeft aan de wensen van beleggers in Liberty, die genoeg hebben van Malone's passieve beleggingsstrategie. Zij pressen hem tenslotte al een tijdje om een actievere rol op zich te nemen binnen Liberty's bonte verzameling mediabelangen. En News Corp is Liberty's grootste beursgenoteerde belang, dat een waarde van zo'n 8,7 miljard dollar vertegenwoordigt.

Vóór de overeenkomst van deze week bezat Liberty slechts één type aandelen in News Corp – de preferente aandelen die geen stemrecht verlenen. Nu blijkt Malone een deel daarvan te hebben verkocht om stemhebbende aandelen te kunnen kopen, die hem een grotere invloed op de koers van het bedrijf geven.

Een verwante theorie – die zowel door Liberty als door News Corp wordt onderschreven – luidt dat News Corp ondergewaardeerd wordt. News Corp is de afgelopen maanden verhandeld tegen een korting ten opzichte van zijn branchegenoten. Maar Morgan Stanley schat dat de winstgroei van News Corp die van zijn concurrenten de komende vijf jaar met 3 procent zou kunnen overtreffen. De theorie stelt dat het nu een goede tijd is om aandelen te kopen. Bovendien blijft Murdoch de niet-stemhebbende aandelen gebruiken als oorlogskas, waardoor de bestaande aandeelhouders hun belang zien verwateren. Ook daardoor zijn de stemhebbende aandelen waardevoller.

Maar er zijn redenen om aan te nemen dat Malone misschien niet echt zo optimistisch is over News Corp als het bedrijf doet uitkomen. Om te beginnen heeft Liberty ermee ingestemd het grootste deel van zijn recente aanwinst over vijf jaar voor 1,2 miljard dollar in contanten aan Citigroup te verkopen. Liberty heeft de keuze om de aandelen aan Citigroup te leveren of die verplichting in contanten af te kopen. Dit kan louter een financiële dekking zijn tegen het risico dat de News Corp-aandelen in waarde dalen. Liberty lijkt het contract niet te hebben gebruikt om zelf geld binnen te halen.

Maar het kan ook zijn dat Malone zich indekt tegen de risico's van de troonopvolging bij News Corp. Murdoch heeft er geen geheim van gemaakt dat hij wil dat één van zijn nazaten het bedrijf gaat leiden als hij er zelf niet meer is. Ook al verkeert Malone op vriendschappelijke voet met vader, de zaken zullen onvermijdelijk een andere wending nemen met een andere Murdoch aan het roer. Als de opvolging binnen de komende vijf jaar zijn beslag krijgt en als Malone niet gelukkig is met de uitkomst, kan hij de aandelen altijd dumpen.

Malone lijkt een waarschuwingsschot op Murdoch te hebben afgevuurd. De aankoop heeft zijn invloed binnen News Corp duidelijk versterkt, maar hij speelt nog steeds met afstand de tweede viool. Het is moeilijk te geloven dat iemand die zo assertief is als Malone het daarbij zal laten.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.